Noen skal være 15 meter høye!

Jupiters måne Europa er på størrelse med vår egen, men den har mer hav enn det finnes på jorda. Under en isskorpe er den fullstendig oppslukt av et saltvannshav. Månen er derfor et av de mest lovende stedene å finne utenomjordisk liv i vårt solsystem.

Men å lande på månen for å undersøke dette, kan bli vanskeligere enn ventet.

Forskere har funnet bevis som tyder på at store, skarpe is-spyd, noen 15 meter høye, dekker månens overflate. Spydene kan stå så nært som seks meter fra hverandre og vil være en «fare for alle fremtidige oppdrag til Europa», står det i studien som er publisert i tidsskriftet Nature Geoscience.

Det er funnet tegn til at disse formasjonene også finnes på Pluto, noe som tyder på at de er vanlige i frosne verdener.

Forholdene på Jupiters sjette måne kan være ganske like som på toppene av de langstrakte Andesfjellene (toppbildet) i Sør-Amerika.

«I ekstremt kalde og tørre forhold på jorda, slik som i Andes, kan solstråler føre til at is og snø sublimerer (når noe går fra fast form til gassform uten å være flytende i mellomtiden, journ. anm.)», står det i studien. Denne prosessen skaper skarpe isspyd som står opp fra bakken.

Illustrasjon av overflaten til Europa med Jupiter i bakgrunnen. Foto: NASA/JPL-Caltech

Vi lærer stadig mer om Europa. Bare i år har forskere gjort flere spennende funn som endrer vår forståelse av ballen med is.

På grunn av månens manglende atmosfære og den kraftige stråling det medfører, skal det være nær umulig å leve på månens overflate. I sommer fant den NASA-ansatte nordmannen Tom A. Nordheim imidlertid ut at liv kan overleve langt nærmere overflaten på Europa, enn tidligere antatt. Aminosyrer skal kunne overleve opp til 10 millioner år kun én til tre centimeter under bakken. Det vil gjøre undersøkelser etter liv langt enklere.

Tidligere i år fant forskere ut at da romsonden Galileo fløy forbi månen tilbake i 1997, så ble den truffet av restene etter en 200 kilometer høy geysir.

NASA har lagt planer om å studere Europa nærmere. I 2022 skal romsonden Europa Clipper fly forbi månen, og to år senere kan en ny sonde – Europa Lander – lande på den.

Målet til astronomene er tredelt. De skal lete etter tegn på liv, undersøke hvorvidt månen er beboelig og analysere overflaten. Oppdraget er en del av NASAs langsiktige mål om å finne ut av om vi er alene i universet eller ikke.

Toppbilde: Andesfjellene i Chile. Fotokreditt: ESO

National Geographic