Planeten er på størrelse med Neptun, men krymper 100 ganger raskere enn noen annen planet vi vet om.

Oppdagelsen av den ekstrasolare planeten GJ 3470b kan gi oss svaret på et spørsmål astronomer har grublet på i flere tiår: Av planetene som går i tett bane rundt sine stjerner, hvor blir det av alle planetene i «medium størrelse»?

Det er bare noen tiår siden at forskere begynte å oppdage planeter som er ligger utenfor vårt eget solsystem. I listen av oppdagede planeter så langt er det mange giganter som Jupiter og flere mindre planeter som jorda, men få planeter som ligger midt mellom. Det er litt merkelig siden Jupiter er nesten 11 ganger så stor som vår egen planet (i diameter).

«Smelter» bort

En studie publisert denne uken i tidsskriftet Astronomy & Astrophysics kan gi oss svar på gåten. Diameteren til GJ 3470b er omkring fire ganger så lang som jordas, og forskere har nå funnet ut at planeter med denne mellomstørrelsen rett og slett kan fordampe når banen deres kretser for nærme en stjerne.

– Dette er grunnen til at planeter kan miste en betydelig del av hele sin masse. GJ 3470b går mer ned i vekt enn noen annen planet vi har sett så langt, sier fysikkprofessor David Sing ved John Hopkins University i en uttalelse. Han er medforfatter av den ferske studien.

Fikk du med deg? Denne merkelige planeten løper løpsk

Halve planeten kan forsvinne

Atmosfæren til planeter som flyr for nærme sin stjerne kan bli blåst vekk av varmen. Det gjør at planeten sliter med å holde på massen sin. Det gjelder i høyeste grad GJ som kretser 90 prosent nærmere stjernen sin enn det Merkur gjør rundt sola vår. Temperaturen i atmosfæren er brennhete 926 grader.

– Halve planeten kan fordampe på bare noen få milliarder år, sier Sing.

Noen milliarder år høres kanskje mye ut, men er ikke så lang tid når du sammenligner det med hele livssyklusen til en planet. Jorda er til sammenligning allerede drøyt 4,5 milliarder år.

Forskerne estimerer også at GJ allerede har mistet en tredjedel av størrelsen sin.

Les også: En bisarr, blå asteroide forbløffer astronomer

Toppbilde: En illustrasjon av planeten GJ 3470b. Kreditt: NASA

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.