Vi snakker altså her om Jupiters måne Europa. En ny gransking av gammel data later nemlig til å bekrefte at det kan finnes vann på himmellegemet med samme navn som kontinentet vårt!

16. desember 1997 utførte NASA-sonden Galileo sin nærmeste passering av Europa, da uventede signaler forårsaket rykninger i sensorene dens. Forskerne hadde ingen god forklaring for hva som hadde skjedd.

Men sammen med data fra Hubble-romteleskopet fra 2016, mener forfatterne av en ny studie, publisert i tidsskriftet Nature Astronomy, at romsonden passerte gjennom restene fra et nesten 200 kilometer høyt utbrudd fra en geysir. Det skriver NASA på sine nettsider.

En illustrasjon av romsonden Galileo som utforsket Jupiter og dens mange måner fra 1995 til 2003. (Bilde: NASA)

Vannmolekylene skal ha blitt hamret av høyenergipartikler og knust til ladede ioner. Det er disse som trolig forårsaket utslagene i sensorene til romsonden Galileo.

– Dataen var der, men vi trengte mer sofistikert modellering for å forstå observasjonene, forklarer Xianzhe Jia ved Universitetet i Michigan, som er hovedforfatter av den nye studien.

NASA har lenge mistenkt at slike geysirer eksisterte på Europa, men denne uavhengige studien bekrefter verdien av å undersøke månen nærmere.

– Europa er på størrelse med vår egen måne, men den har mer hav enn det finnes på jorden. Den er fullstendig oppslukt av et saltvannshav som ligger under en isskorpe, og er den beste muligheten for utenomjordisk liv vi kjenner til, sier astronomen William Sparks som ledet undersøkelsene av Hubble-bildene i 2016 til The Guardian.

Og kanskje får vi svar de neste årene. Både NASA og den europeiske romorganisasjonen ESA har planer om separate oppdrag for å utforske Europa i løpet av 2020-årene.

– Dersom slike utbruddssøyler finnes, kan vi ta prøver av det som kommer fra innsiden av månen og enkelt få oversikt over hvorvidt Europa har ingrediensene som må til for at liv skal oppstå, sier Robert Pappalardo som er med på NASA-prosjektet «Europa Clipper».

– Det er det oppdraget er til for. Det er det store bildet, konstaterer han.

Men hva slags liv – hvis og om og men – kan vi forvente å finne på Europa?

På månens overflate stiger temperaturen aldri over -160 ºC. Dersom det finnes liv i disse iskalde omgivelsene, kan det være klynget rundt varme undervannsventiler på bunnen av sjøen, omgitt av et uendelig mørke.

En illustrasjon av hvordan utforskningen av Europas saltvannshav og der varme undervannsventilene der utenomjordisk liv kan eksistere. (Bilde: NASA)

Og organismer som eventuelt lever i slike omgivelser er kanskje ikke spesielt utviklede. Eller så er de veldig, veldig skumle…

Toppbilde: NASA/ESA/K. Retherford/SWRI

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.