10, 9, 8, 7, 6, 5, 4, 3, 2, 1 … «Liftoff». Noen sekunder senere gråter en hel verden.

I dag er det 30 år siden Space Shuttle Challenger eksploderte.

Historien om Challengers siste reise starter tidlig om morgenen en kjølig januardag i 1986. Astronautene Dick Scobee, Michael Smith, Ellison Onizuka, Judith Resnik, Ronald McNair, Christa McAuliffe og Gregory Jarvis ombord i romfergen Challenger.

Romfergen Challenger er knappe tre år gammel og en av spydspissene i det amerikanske romfartsprogrammet.

Akkurat på denne reisen er det spesielt fokus på skolelæreren Christa McAuliffe. Hun er 37 år gammel, med en bachelor i historie og mastergrad i pedagogikk og administrasjon — slett ingen astronaut. Ennå.

ChallengerDisasterTapes_006

Derimot er Christa McAuliffe den første sivile person som skal få æren av å reise ut i verdensrommet. Den unge, kvinnelige læreren får enormt fokus, hun var den ene av over 11 000 søkere som ble plukket ut til å være med å representere lærere i verdensrommet.

Som en del av PR-opplegget skulle hun også undervise elever — på direkte overføring fra verdensrommet.

På morgenen den 28. januar 1986 sitter hele crewet fastspent i cockpiten på Challenger. Nervene er i høyspenn. Snart skal 37 millioner hestekrefter — uten brems — slippes løs og frakte mannskapet bort fra jorda.

Mens nedtellingen nærmer seg null starter først de interne rakettmotorene på romfergen, så tennes de utvendige faststoffmotorene, og hele konstruksjonen løfter seg.

Publikum jubler og astronautenes familie holder pusten av spenning.

Så, helt uten forvarsel skjer det.

73 sekunder etter liftoff eksploderer romfergen Challenger.

Eksplosjonen er så kraftig at store deler av den vel 60 meter lange farkosten blir pulverisert. Farten er så høy at crew-delen av romfergen fortsetter ytterligere 5 kilometer — rett opp — før den forsetter sin 20 kilometer lange ferd ned mot havet.

Antakelig er astronautene ombord i live, hele veien ned.

ChallengerDisasterTapes_005

Årsaken: En minimal, men fatal svakhet i den utvendige drivstofftanken. En blødme for NASA.

Ulykken fører til et av de lengste oppholdene for det amerikanske romfartsprogrammet. Hele to og et halvt år står hele romflåten på bakken mens undersøkelsene pågår.

Tapet av romfergen og skolelæreren Christa rører en hel verden, og i USA blir flere skoler oppkalt etter henne.

Over de neste dagene, ukene og månedene jobber teknikere med å samle sammen restene etter romfergen Challenger. Vrakdeler ligger spredt over et enormt område.

Restene etter Challenger gravlegges i en nedlagt rakett-silo ved Launch Complex 31 ved Cape Canaveral Air Force Station.

Selv i dag, tre tiår senere, hender det fremdeles at det dukker opp små vrakdeler etter Challenger.

Når dette skjer, fraktes de gamle vrakdelene ut til Launch Complex 31 og gravlegges sammen med resten av Challenger.

Dokumentaren om Challenger-ulykken kan du se på Natgeo lørdag kveld kl. 21:

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.