Én teori om livets opprinnelse, er at det var kometer som – over millioner av år, tidlig i solsystemets historie – bar med seg vann og/eller organiske materialer til den unge jorda.

Nå er vi på plass på én av dem, for å undersøke hva som finnes der. Rosetta-oppdraget til Den europeiske romfartsorganisasjon (ESA) er det første i historien som har prøvd – og lykkes i – å «fange» en komet.

En fire kilometer bred kule av is, støv og stein, nemlig kometen med det klingende navnet 67P-Tsjurjumov-Grasimenko, har romsonden Rosetta i bane rundt seg, mens landingsfartøyet Philae er nede på overflaten.

 

Kontroversielt

Kometen, 67P/T–G. Foto: ESA/Rosetta/NAVCAM

Kometen, 67P/T–G. Foto: ESA/Rosetta/NAVCAM

Astronomen og astrobiologen Chandra Wickramasinghe, tror ikke bare at kometen kan bære byggesteinene for liv. Han tror en kan finne levende liv, i form av mikroorganismer. Det skriver The Guardian.

Dette må du ta med en klype salt, for Wickramasinghe er en kontroversiell figur. Han har blant annet forfektet at flere sykdommer, som spanskesyken og SARS, kom med virus fra verdensrommet.

Men han er også en «ekte» forsker, og skal ha vært involvert i planleggingen av Rosetta for 15 år siden. Alle forslag om å inkludere utstyr for å lete etter liv, den gangen, skal nærmest ha blitt møtt med latter.

Nå mener Wickramasinghe likevel at den mørke skorpen av støv som dekker kometen, er tegn på at det finnes levende organismer under overflaten.

Et annet, nåværende medlem av Rosetta-teamet, nemlig Dennis Bodewits fra Universitetet i Maryland, ytrer på den annen side overfor IFLScience at det absolutt ikke kan finnes liv der.

– Men det stemmer at kometer har komplekse molekyler, og det har blitt foreslått at de kan ha båret med seg vann eller komplekse molekyler til jorda. Det foregår også mye interessant kjemi i gassen omkring kometen, sier Bodewits.

Philae kan uansett ikke bekrefte eller avkrefte tilstedeværelsen av liv, men temaet skal diskuteres av Royal Astronomical Society, som har møte denne uken.

 

Låse opp mysterier

Vi vil sannsynligvis få flere spennende innsikter fra Rosetta-oppdraget i tiden som kommer, liv eller ei.

Det var den 12. november i fjor at Philae tjoret seg fast i 67P/T-S, ved hjelp av harpuner (tyngdekraften er ikke sterk nok til å holde på den alene). Den hadde da sittet på i ti år om bord på moderfartøyet Rosetta.

Bare tre dager etter landingen gikk Philae tom for batteri, og mistet kontakten med Rosetta. Men for bare noen uker siden, den 13. juni, ga Philae livstegn igjen. For kometen nærmer seg sola – og fartøyet er utstyrt med solcellepaneler.

Landingsfartøyet har navn etter Fileobelisken, funnet på øya File (eller på latin, Philae) i Egypt, som sammen med Rosetta-steinen ble nøkkelen til å dekode de antikke hieroglyfene i landet.

Ideen er selvsagt at sonden og landingsfartøyet på samme måte skal være nøklene til å låse opp universets mysterier, og nettopp da hvor livets byggesteiner har kommet fra.

Se denne kortfilmen, med «Game of Thrones»-stjerna Aidan Gillen, for en smak av ambisjonene bak prosjektet:


Toppbildet: ESA

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.