En tidligere NASA-astronaut mener at byrået ikke møter sin plikt i å beskytte sivile fra dødelige asteroider.

Trusselen for at en asteroide skal treffe jorda kan virke like abstrakt som verdensrommet selv. Risikoen er riktignok liten, men den finnes. Og trusselen er potensielt mer dødelig enn noen av de kraftigste atomvåpnene som noen gang har blitt detonert.

I 1908 kom en meteoritt – estimert til å ha en diameter på over 30 meter – susende inn i jordas atmosfære med en fart på mange tusen kilometer i timen. Fremmedlegemet eksploderte over Tunguska-regionen i Russland med kraften av et atomvåpen.

Eksplosjonen førte til at trær flatet ut over et område nesten to ganger så stort som New York City.

Bilde av trær som ble sprengt ned under Tunguska-eksplosjonen i 1908. Foto: Wikimedia Commons

Men man behøver ikke å gå så langt tilbake i tid for å se et eksempel på ødeleggende asteroider.

I 2013 skjøt en rundt 20 meter bred meteoritt over Chelyabinsk i Russland. Kraften fra smellet smadret vinduer på flere kilometers avstand, og førte til at over 1000 mennesker i flere byer ble sendt til sykehuset – flere av dem med alvorlige skader.

NASA er skremmelig klar over risikoen.

I 2005 bestemte den amerikanske kongressen at et av NASAs syv hovedformål skulle være å spore opp 90 prosent av asteroider av størrelse på 140 meter og større; de som potensielt kan føre til Tunguska-lignende situasjoner, eller verre. Mandatet skal ifølge planen oppfylles innen 2020.

Så langt, bare ett år før fristen, har teleskopene på jorda og i verdensrommet funnet under en tredjedel av disse jordnære objektene, kjent som «near Earth objects» eller «NEOs». Det vil si at de har relativt dårlig tid til å finne de resterende titusenvis av jordnære objekter av store størrelser, ifølge en rapport publisert i juni av Det hvite hus.

 

Det finnes færre asteroider enn tidligere antatt, men mindre meteroitter gjør det vanskeligere å oppdage truslene. Foto: NASA. 

Men den pensjonerte astronauten Russel «Rusty» Schweickart som fløy med Apollo 9, sier at det finnes en løsning på problemet: NASA kan lansere sitt NEOCam, et lite infrarødt observatorium, inn i verdensrommet.

– Teleskopet kan beskytte livet på jorda, og det er klart til bruk, sier Schweickart til Business Insider under Space Summit 1. november i år.

Illustrasjon av NEOCam. Foto: NASA.

NEOCams designere har foreslått dette til NASA flere ganger. Oppdraget har mottatt flere millioner dollar fra andre kanter for utvikling, men NASA har ikke gitt finansieringen oppdraget trenger for å lanseres. Grunnen er at de ikke ser det som det beste rene vitenskapelige oppdraget.

– For guds skyld, finansier det som et hovedlinjeprogram. Ikke still det i konkurranse mot vitenskap. Dette er et offentlig sikkerhetsprogram, sier Scweickart til Business Insider.

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.