Astronomer har lenge vært i tvil om hva et objekt som farter rundt i solsystemet egentlig er. Er Phaethon – som objektet heter – en asteroide eller en komet?

Og hvorfor er den blå? Kometer er tross alt røde, mens asteroider er røde eller lys grå.

Disse spørsmålene har forvirret forskere i flere tiår. Da de først oppdaget Phaethon i 1983 antok de at den var en død, utbrent komet.

– Men kometer er vanligvis røde, ikke blå. Så selv om Phaethons svært eksentriske bane roper «død komet», så er det vanskelig å si hvorvidt den er mer som en asteroide eller mer som en død komet, sier Teddy Kareta ved Universitetet i Arizone i en uttalelse.

NASA medgir at objektet er vanskelig å kategorisere. Astronomer holder muligheten åpen for at det kan tilhøre en helt ny kategori av himmellegemer, som blir kalt «steinkomet» («rock comet» på engelsk). Dette objektet oppfører seg som en blanding av en komet og en asteroide.

På den ene siden er Phaethons svært avlange bane rundt sola lik en komet, men på den andre siden får ikke steinen en hale når den passerer sola, slik kometer pleier.

Phaethon har en merkelig bane rundt sola. Illustrasjon: NASA JPL

Phaethon står bak meteorsvermen geminidene, som viser seg fra jorda hvert år i tidsrommet 12. – 14. desember. Dersom Phaethon faktisk er en asteroide, så er geminidene den eneste meteorsvermen som ikke er forårsaket av en komet.

Én teori astronomer har, er at objektet tidligere var en del av asteroiden Pallus, men Kareta er skeptisk. Phaethon har nemlig en jevn blåfarge over hele overflaten sin, som tyder på at den er blitt jevnt «brent» av solas varme – ikke bare på en side.

En annen mulighet er at steinen tidligere var en komet, men som av en eller annen grunn ble til en asteroide.

Kometer og asteroider er ikke så veldig ulike. En komet inneholder imidlertid ofte mer is, metan og ammoniakk, og kan som regel ses som «en liten diffus tåkeflekk på himmelen», ifølge Store norske leksikon. Kometer har i tillegg en karakteristisk, lysende «hale» av partikler og er omgitt av et skyaktig stoff, som kalles komaen.

Vi vil trolig få vite langt mer om det mystiske objektet om få år. I 2022 har nemlig den japanske romfartsetaten JAXA planlagt å reise til Phaethon.

Toppbilde: Teddy Kareta, University of Arizona

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.