En ny studie viser at de flotte flekkene som pryder Afrikas høyeste dyr går i arv fra mor til kalv.

Giraffkalven arver sin mors flekker i form av rundhet og mykhet rundt kantene av flekkene. Den nye studien ble publisert i tidsskriftet PeerJ 2. oktober, og foreslår samtidig at størrelsen og formen på flekkene kan påvirke giraffens sjanser for å overleve i villmarken.

Giraffen har – på samme måte som tigeren og sebraen – flekker som hjelper med å regulere kroppstemperatur, samt å signalisere til andre dyr at de er av samme art. I tillegg fungerer mønsteret som kamuflasje, ved at det optisk sett bryter opp kroppsformen til dyret, og dermed hjelper dem med å gjemme seg fra rovdyr.

Tidligere har forskere foreslått at mønsteret i dyrenes flekker og striper oppstår tilfeldig, eller gjennom innflytelse fra miljøfaktorer. Biologen Derek Lee og hans kolleger mistenkte derimot at mønsteret kunne ha en sammenheng med arv.

Derfor har de i fire år, mellom 2012 og 2016, fotografert pelsen til 31 sett av mor og kalv i Tanzania. Bildene av hvert par ble deretter analysert og sammenlignet på grunnlag av 11 egenskaper, inkludert form, størrelse og farge.

Spesielt to egenskaper var fremtredende like mellom mor og kalv; rundheten til flekkene og mykheten i kantene. Dette tolket teamet som et tegn på at flekkmønsteret går i arv.

Forskernes funn viser til likheter mellom parene, spesielt i rundheten til flekkene og mykheten i kantene. D. Lee et al./PeerJ 2018.

Teamet var også interessert i å finne ut hvorvidt kalvenes flekker lot dem blende inn i omgivelsene for å unngå rovdyr. Derfor utvidet de mengden studieobjekter til 258 kalver, og forsøkte å ta bilder av hver av de 6 ganger i året over de fire årene studiet foregikk. Teamet kjørte så dataen gjennom statistiske analyser for å estimere sannsynligheten for overlevelse innenfor gruppa.

Kalver med større, irregulære formede flekker virket å ha best sjanse for å overleve den første sesongen av livet sitt, rapporterte forskerne.

Nå må andre forskere bekrefte funnene ved å analysere giraffenes genetiske materiale, sier Lee. Han mener selv at deres egen forskning kun har skrapet på overflaten.

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.