I sommer har en gigantisk sandstorm herjet på den røde planeten. Det kan ha vært nådestøtet for NASAs rover Opportunity.

Juni: NASA mister kontakt med den nesten femten år gamle roveren Opportunity, også kalt «Oppy» blant venner. Den gikk i strømsparemodus etter at en sandstorm strupet tilgangen på solstrålene den er avhengig av.

September: Opportunity har fortsatt ikke gitt lyd fra seg, og NASA-ingeniørene er både triste og desperate. Tiden renner ut, og nå har NASA satt en deadline: Dersom den ikke lar høre fra seg på 45 dager, er det over og ut. I hvert fall nesten.

Tre ganger i uken, siden 10. juni, har NASA sendt ut signaler til roveren sin. Hvert enkelt har blitt møtt med øredøvende stillhet. Stormen er i ferd med å løye, men bilen kan ligge begravet under sanden med tildekte solcellepaneler.

Michael Staab har i ukesvis sovet med mobilen – med full lyd – på nattbordet i et håp om å få en telefon fra Mars.

Han leder NASAs Jet Propulsion Laboratory i California, gruppen som har ansvaret for Opportunity. For Staab og kollegene er situasjonen veldig emosjonell.

– Vi håper å kunne dele gode nyheter snart, fordi vi holder på å bli gærne, sier Staab til The Atlantic.

Slik så sandstormen ut fra Mars. Den skygget fullstendig for sola. Foto: NASA

Om han ikke hører noe fra Mars innen midten av oktober, skal NASA avslutte kontaktforsøkene til roveren. Men helt håpløst vil det likevel ikke være, Staab skal fortsatt lytte etter signaler fra sin gamle, mekaniske kollega i noen måneder til.

Beslutningen har likevel skapt sterke reaksjoner innad i NASA. Noen mener tidsfristen er altfor kort. Da noe lignende skjedde med Spirit, som landet på Mars samtidig med Opportunity i 2004, forsøkte NASA aktivt å få kontakt med roveren i ti måneder. I tillegg lyttet man etter signaler fra Spirit i ytterligere fem måneder.

Like tålmodig vil ikke NASA være med Opportunity. Nå er stemningen blant flere i NASA anspent og vemodig, men likevel håpefull.

– Det faktum at det nå har gått over 70 dager siden vi sist hørte fra henne, det kjenner vi på kroppen, sier Keri Bean, som har jobbet tett med Oppy, til det amerikanske magasinet.

– Det er definitivt noen gode dager, og det er noen dårlige dager. All vår analyse viser at hun etter hvert kommer tilbake, men noen ganger drømmer jeg om henne om natten. Jeg står der på Mars ved siden av henne, og tørker støvet av linsene hennes, sier hun.

Det er ikke akkurat et lite problem roveren bryner seg på. En av de mest intense stormene som noensinne er målt har i sommer herjet på planeten, noe som har ført til en «mørk, evig natt», som NASA selv har kalt det.

Opportunity havnet midt i denne stormen og søkte ly i dalen som har det passende navnet Perseverance Valley (Utholdenhetens dal). Siden har den ikke gitt lyd fra seg.

Toppbilde: NASA / JPL

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.