Asteroiden som først ble oppdaget i desember i fjor, får nå forskere til å rope YE5!

Nei, det er ikke en skrivefeil – asteroiden heter faktisk 2017 YE5.

Himmellegemet ble oppdaget 21. desember 2017, men var da vinklet på en slik måte at astronomer ikke fikk et ordentlig glimt. Men i juni kom YE5 så nærme jorden som dens elliptiske bane rundt sola tillater. Og da fikk astronomene seg et realt sjokk.

Det er nemlig ikke én, men to asteroider som roterer rundt et felles gravitasjonspunkt!

Slik kan asteroideparet YE5 se ut. (Bilde: NASA/JPL-Caltech, via Wikimedia Commons)

Data fra NASAs Goldstone Solar System Radar antydet at dette var en mulighet, men det måtte et astronomisk samarbeid til for å det bekreftet.

Forskere ved Arecibo-observatoriet i Puerto Rico og Green Bank-observatoriet i West Virginia gikk sammen om noe som kalles bistatisk radar.

Da YE5 var på sitt nærmeste – rundt seks millioner kilometer unna jorden – sendte Arecibo et signal til asteroiden. Dette spratt av himmellegemet og for så å bli plukket opp av Green Bank. 

Voilà – én asteroide ble til to.

Slike binære par er ganske vanlig. Faktisk utgjør de omtrent 15 prosent av alle jordnære asteroider med en diameter på minst 200 meter, skriver ScienceAlert.

YE5 er likevel helt spesiell. Vanligvis består binære asteroider av en større asteroide med en mindre følgesvenn. Men i dette tilfellet er begge objektene omtrent like store – begge er drøyt 900 meter i diameter.

Dette er YE5s bane gjennom solsystemet. På sitt nærmeste er asteroideparet seks millioner kilometer unna jorden. (Bilde: NASA/JPL-Caltech [Public domain], via Wikimedia Commons)

Målingene viser også at asteroidene trolig er kullsvarte. Men til tross for likhetstrekkene reflekterer den ene steinen radarsignaler annerledes, noe som tyder på at de to objektene har ulik massetetthet, overflate eller en kombinasjon av disse.

Kanskje var de en gang to separate asteroider som føk på kryss og tvers av solsystemet hver for seg, før de fant sammen og ble et par.

Mye spennende forskning står foran YE5, og det er ikke så lenge til vi får mulighet til å kikke på asteroideparet igjen. De bruker nemlig «bare» 1730 dager rundt sola, altså 4,74 år, rundt sola. Et mikroskopisk øyeblikk i et kosmisk perspektiv! 

Toppbilde: Arecibo/GBO/NSF/NASA/JPL-Caltech, via ScienceAlert

National Geographic