I et to tusen år gammelt gravkammer i Kina, har arkeologer funnet en tidligere ukjent ape-art med lange og fryktinngytende hjørnetenner.

Gravkammeret tilhørte Qin-dynastiet som overtok makten i regionen i år 221 f.Kr, da herskeren Qín Shǐ Huángdì kronet seg selv som Kinas første keiser, etter å ha samlet det meste av dagens Kina i ett rike.

Qin-slekten var naturlig nok svært velstående og investerte mye ressurser i sine døde. Dette gravkammeret, som var laget for bestemoren til keiseren, må ha vært litt av et syn. For det første er det enormt, hele 550 meter langt og 310 meter bredt.

For det andre er det på innsiden funnet et stort spekter av edelt metall som gull, sølv og jade, i tillegg til inngravert keramikk og to kjerrer med 12 hester!

I 12 groper inne i kammeret er det også funnet bein fra flere eksotiske dyr, slik som en asiatisk svartbjørn, en leopard, en gaupe, en trane – og en gibbon med et svært merkelig utseende.

Hodeskallen til denne apen er så uvanlig at forskere mener det tilhører en utdødd art.

Foto: Samuel Turvey, ZSL

Funnet er en sterk indikasjon på menneskers tidlige utnyttelse av disse dyrene, og gir innsikt i vår påvirkning på tidligere utryddelser av primater, skriver forskerne i en ny artikkel i det prestisjefulle tidsskriftet Science.

– Lite er kjent om utryddelser av primater, nesten ingenting, sier James Hansford, en av forskerne bak den nye studien, til National Geographic.

– Bare det å etablere at den har eksistert, er svært viktig.

Hansford og hans kolleger sammenlignet tennene og hodeskallen som er funnet, med de fire nålevende artene med gibboner. De fant flere forskjeller.

Men den aller største forskjellen er at den utdødde gibbonen hadde enorme tenner.

– De nedre jekslene er helt spinnville, sier John Fleagle, en ekspert på anatomien til primater ved Stony Brook University, til National Geographic.

Foto: Doug Gimsey

Fleagle påpeker at dyr i fangenskap kan utvikle uvanlige skjelett, men understreker at dette ikke kan forklare så store tenner.

– Dette er helt tydelig et merkelig eksemplar.

De fleste store utryddelsene har vært forårsaket av store svingninger i klimaet. Den siste istiden opphørte for om lag 11.000 år siden. Da steg temperaturen, de store isbreene smeltet og mange arter krøp seg nærmere utryddelse.

Denne tapte gibbon-arten overlevde likevel denne perioden, og svingte seg fra de kinesiske trærne helt frem til for 2000 år siden.

Så forsvant dem.

Hvorfor? Trolig på grunn av menneskelig innblanding, mener forskerne.

På denne tiden økte innbyggertallet og behovet for jordbruksareal i regionen. Gibboner foretrekker å leve høyt over bakken, og sliter når de mister hjemmene sine i skogen. Legger vi til jakt, så ble levevilkårene til apene drastisk forverret.

– Det vi begynner å se, er at moderne gibbon-arter er etterlevninger av det som var et langt bredere artsmangfold av gibboner og primater i Asia, sier Hansford.

Toppbilde: Samuel Turvey, ZSL

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.