Denne uka har vært dårlig nytt for rombilen Opportunity. Den rutinerte utforskeren, som har cruiset rundt på Den røde planeten i snart 15 år, mistet all radiokontakt med jorda på tirsdag.

Det er ikke akkurat et lite problem Opportunity sliter med. En av de mest intense stormene som noensinne er målt herjer på planeten. En gigantisk sandsky dekker nå en fjerdel av Mars’ overflate.

Den fryktinngytende skyen dekker helt for sola og har gjort hele døgnet til en «mørk, evig natt», som NASA selv kaller det.

Uheldige Opportunity befinner seg midt i denne stormen og har søkt ly i dalen som har det passende navnet Perseverance Valley (Utholdenhetens dal).

Kan dette bety slutten på den gamle doningen?

– Vi er bekymret, men vi er håpefulle at stormen vil avta og bilen vil kommunisere med oss igjen, sa prosjektleder John Callas for NASAs biler på Mars i en pressekonferanse.

NASA-gruppen som har ansvaret for Opportunity har gjennom årene utviklet et veldig nært forhold til bilen.

– Det er som om en du elsker er i koma på sykehuset. Legene sier at du bare må være tålmodig, så vil hun våkne igjen. Alle prøvene er betryggende, så det handler bare om å vente. Men hvis det er din 97 år gamle bestemor, så vil du være veldig bekymret likevel, sier Callas.

Opportunity. Foto: NASA

Bilen skal nok klare å overleve vindkastene og sanden, verre er det med avhengigheten av solenergi. Energinivået har aldri vært lavere enn det er nå. Opportunity red riktignok av en annen kraftig storm for 11 år siden, men dagens er langt verre.

Batterisparing er derfor aktivert, men Opportunity kan ikke holde ut veldig lenge uten tilgang til strøm. Den er avhengig av oppvarming for å overleve det kalde klimaet, som kan gå ned til 153 minusgrader.

Stormen går nok heller ikke over med det første. Den dekker et område på størrelse med kontinentet Amerika og kan omslutte planeten de neste dagene.

Heldigvis er det noen gode nyheter også. Det nærmer seg sommer på Den røde planeten også, og temperaturen er økende.

Slik ser stormen ut. Foto: NASA

Slik så Perseverance Valley ut før stormen oppstod. Foto: NASA

Opportunitys unge og hippe kollega Curiosity (ankom i 2012), som går på atomkraft og er stasjonert på den andre siden av Mars, er derimot utenfor fare. I natt tvitret hun to bilder av sandstormen, med dette korte reisebrevet:

«Værvarsel: Støvete, med sjanse for støv. Jeg holder et øye med denne stormen. Den har skygget for sola over Opportunity (hold ut, søster!) og har begynt å vise seg her i Gale-krateret på den andre siden av planeten. Jeg er trygg. Forskningen fortsetter.»

Toppbilde: NASA

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.