Reptilen har fått kallenavnet «alle øglers mor».

Genetiske analyser tyder på at øglefamilien oppstod for drøyt 250 millioner år siden. Likevel hadde vi i lang tid kun funnet fossiler som var opptil 180 millioner år gamle, eller 70 millioner år yngre enn da arten først oppstod.

Det er mildt sagt en lang periode. Til sammenligning er det «bare» 65 millioner år siden dinosaurene døde ut.

Nå har forskere funnet et fossil av et skjellkrypdyr som er over 240 millioner år gammel. Eller 60 millioner år eldre enn den nest eldste fossilet som er oppdaget.

Funnet kan få stor betydning for forståelsen vår av krypdyr. Skjellkrypdyr omfatter nemlig 96 prosent av nålevende krypdyrarter, slik som firbente øgler og lemmeløse slanger.

Illustrasjon: Davide Bonadonna / Nature

Fossilet kan være med å forklare evolusjonen fra primitive øgler til den store og mangfoldige slekten som nå lever på hvert kontinent med unntak av Antarktis.

Det er den ti centimeter lange øglen Megachirella wachtleri som er funnet. Da den vandret på jorda, var alle dagens kontinenter samlet i superkontinentet Pangea. Blomster var ennå ikke blitt utviklet, og bakken var dominert av primitive kråkefotplanter.

Pangea. Illustrasjon: Lucas VB

Fossilet ble først funnet av en fossiljeger i 2003 i fjellene i Nord-Italia, men det er ikke før nå forskerne forstår hvordan fossilet passer inn i øglenes familietre.

Ny teknologi skal ha mye av æren. Forskerne brukte en høyoppløselig mikro CT-scanner for å se inn i steinen som fossilet ligger inne i. Resultatet er publisert i tidsskriftet Nature.

Toppbilde: MUSE Science Museum, Trento, Italia

National Geographic