Det er for tiden to biler som cruiser rundt på Den røde planeten. Den neste bilen som sendes til Mars vil ha sitt eget helikopter.

Det annonserte NASA nylig. Helikopteret vil bli med på NASAs Mars 2020-oppdrag, som etter planen skal starte i juli 2020.

– NASA har en stolt historie i å være først, sier NASAs Jim Bridenstine i en pressemelding.

– Tanken på et helikopter som flyver i skyene til en annen planet, er svært spennende. Helikopteret er svært lovende for vår fremtidige forskning, oppdagelse og vårt utforskningsoppdrag til Mars.

Den amerikanske etaten for romfart publiserte også en video sammen med pressemeldingen.

Det er ikke enkelt for et helikopter å fly på Mars. Den tynne luften tilsvarer å være drøyt 30.000 meter over bakken på vår egen planet (dessuten må du trekke pusten 14.500 ganger på Mars for å få samme mengde oksygen som på jorda). Så høyt går ingen konvensjonelle helikoptre.

NASA har derfor laget et spesialtilpasset helikopter som har blitt testet under forhold som ligner på det det vil møte på oppdraget sitt.

Den svake gravitasjonen på Mars hjelper riktignok, og det gjør også størrelsen på fartøyet. Helikopteret veier kun to kilogram, og bladene er bare én meter i diameter. Det har to par blader som spinner i hver sin retning med nær 50 omdreininger i sekundet.

Helikopteret skal festes under den nye Mars Roveren som sendes til Mars. Hvis landingen er en suksess, skal bilen slippe helikopteret ned til bakken og kjøre noen titalls meter unna. Dette for å være nær nok til å beholde radiokontakt, men langt nok unna til å være i sikkerhet dersom et uhell skulle skje.

Målet er å utføre fem korte flyvninger på 30 dager. Den første flyvningen skal bare vare i 30 sekunder og bare gå tre meter over bakken. Senere flyvninger vil vare opp til 90 sekunder og kunne legge bak seg et par hundre meter.

Helikopteret er utstyrt med to kameraer. Ett under og ett foran. Den har også et solpanel som skal lade opp batteriene mellom flyvningene.

Toppbilde: Credits: NASA/JPL-Caltech

National Geographic