Frosker, padder og salamandere dør i hopetall. Bakgrunnen er en eksistensiell trussel: en hudspisende sopp som kan utrydde alle froskene i en hel skog på et blunk.

Soppen Batrachochytrium dendrobatidis har så langt drevet 200 arter til utryddelse eller nær utryddelse. Soppen har herjet med populasjoner av amfibier i store deler av verden siden 1970-tallet, fra Australia til Afrika, Europa og Amerika.

– Så vidt vi vet, er dette det verste patogenet i verdenshistorien når det kommer til påvirkningen av biologisk mangfold, sier Matthew Fisher, biolog ved Imperial College i London, til National Geographic.

Årsaken har fått forskere til å klø seg i hodet. Hvor kommer denne soppen fra?

Nå har en stor, internasjonal forskergruppe avdekket hvordan epidemien kan ha startet. Funnet, som ble publisert i det prestisjefylte tidsskriftet Science på torsdag, viser hvor og når soppen trolig oppstod: på den koreanske halvøya, en gang på 1950-tallet.

Foto: Matthew Fisher

– Spredningen av patogenet kan ha oppstått fra en enkelt hendelse, fra en serie av akkumulerende hendelser eller kanskje en diger menneskeskapt hendelse som Korea-krigen, sier Simon O’Hanlon, som er førsteforfatter på den ferske studien.

Soppen er særlig dødelig fordi den angriper den porøse huden til amfibier, som de bruker til å puste og å få i seg vann. Dyrene som blir angrepet blir sløve, skifter ham og ender opp med hjerteproblemer. Hele prosessen tar bare noen få uker.

Noen amfibier er ikke like utsatte for soppen, men minst 695 arter kan bli infisert med varierende alvorlighetsgrad.

– Det er ganske uvanlig for en sykdom at den angriper så mange ulike arter, sier biolog Karen Lips ved University of Maryland. Hun var ikke involvert i den nye studien, men har forsket på den store amfibie-utryddelsen.

Foto: Matthew Fisher

Bd, som soppnavnet blir forkortet som, kan minne om en bibelsk pest. Hvert år i august i de franske Pyreneene krabber padder seg ut av sin fødedam for først gang. Paddene som er infisert klarer knapt nok å fullføre reisen til sjøen.

– De tar et siste hopp, også dør de i hendene dine. Når du går langs innsjøene, ligger døde frosker som et teppe på landskapet, sier Fisher.

Dette har pågått siden 1970-tallet, men forskere knyttet ikke disse globale hendelsene sammen før 90-tallet.

Forskere på seks kontinent har nå brukt et tiår på å bygge et slags genetisk bibliotek av soppen. National Geographics egen Jennifer Shelton, som er en av medforfatterne av studien, tilbrakte deler av fjoråret på ekspedisjon i fjellene i Taiwan for å kartlegge infiserte salamandere.

Prøvene som ble tatt på den koreanske halvøyen viste et større genetisk mangfold enn noen andre steder i verden, noe som underbygger at soppen først oppstod i denne regionen. Ved å studere soppens mutasjonshastighet, fant forskerne ut at forløperen til dagens Bd kom engang på starten av 1900-tallet. Frem til soppen eksploderte i utbredelse og spredde seg verden rundt, eksisterte den fredfullt sammen med det lokale dyreriket.

Foreløpig har ikke forskerne kommet opp med en løsning for å kurere bestanden av frosker, padder og salamandere. Den beste løsningen nå er å hindre at soppen sprer seg ytterligere.

O’Hanlon og Fisher foreslår å forby all handel med amfibier som kjæledyr.

– Det virker kanskje som en ganske uskyldig fritidsaktivitet, men vi setter hele økosystemer i fare, sier Fisher om å importere amfibier som kjæledyr.

Toppbilde: Matthew Fisher, via National Geographic

National Geographic