Høyt, høyt oppe i fjellkjeden Sierra Nevada i Sør-Spania satte en internasjonal forskergruppe ut fire bøtter.

Formålet var å utføre et helt spesielt forskningsprosjekt. De ville måle hvor mange virus som faller ned fra atmosfæren.

Resultatet ga forskerne hakeslepp. Hver dag faller det ned 800 millioner virus på hver eneste kvadratmeter på jorden, ifølge forskernes regnestykker.

En enorm luftstrøm full av virus strømmer rundt jorden, et sted over planetens værsystem, men under vanlig flyhøyde. De fleste av virusene har kommet seg opp dit ved hjelp av vannsprut, mens noen svever opp ved hjelp av sandstormer. Virusene kan reise veldig langt.

– Når du ikke er begrenset av friksjonen på jordens overflate, kan du reise lange avstander, så interkontinental reise er ganske enkelt, sier Curtis Suttle, virolog ved University of British Colombia til The New York Times.

– Det vil ikke være unormalt at ting som svever opp fra Afrika, faller ned i Nord-Amerika, sier Suttle.

Han var en del av studien som ble publisert i det presitsjetunge tidsskriftet Nature. Studien er den første til å telle antallet virus som faller fra himmelen. Målet er å forstå bedre «virusfæren».

Det er på høy tid at vi lærer mer om hvordan virus forflytter seg. Virus er nemlig noe av det vi finner mest av på jorden. Forskerne fant flere hundre millioner virus på én kvadratmeter, mens de til sammenligning fant noen titalls millioner bakterier på samme område.

Foto: Biozentrum, University of Basel

Virus er ikke bare noe vi blir syke av. Vi er helt avhengige av dem for immunforsvaret vårt og bakteriekulturen vår i magesekken. De er også med på å regulere klimaet og påvirker evolusjonen til dyrearter.

I et tidligere laboratorie-eksperiment fjernet man alle virusene fra havvann, samtidig som de lot bakteriene bli igjen. Forskerne oppdaget da at planktonet i vannet stoppet å gro.

Grunnen er at når virusene går til angrep på og infiserer en spesifikk mikrobe, frigjør det næring, slik som nitrogen, som mater andre arter av bakterier.

– Virus er ikke fienden vår. Selvfølgelig er det noen fæle virus som gjør deg syk, men det er viktig å erkjenne at virus og andre mikrober som finnes er strengt nødvendig for økosystemet, sier Suttle.

Toppbilde: Landskapet i fjellene i Sierra Nevada. Foto: Nikater, via Wiki Commons (CC BY-SA 3.0)

National Geographic