I sentrum av galaksen vår finner vi stjerner, supernovaer, pulsarer, gass, støv og Sagittarius A*, et supermassivt sort hull. Og, skal vi tro ny forskning, 10 000 mindre sorte hull.

Tidligere har vi kun klart å observere ett slikt objekt med en masse tilsvarende solen vår. Men ifølge vitenskapen finnes det trolig mange slike i sentrum av Melkeveien og andre galakser.

Nå har forskere ved Columbia University i New York endelig klart å observere disse lysslukende himmellegemene. Eller – i hvert fall, tolv av de.

Men tolv er da betydelig færre enn 10.000? Jo da, men bær over med oss. For som med så mye annet der ute i verdensrommet må vi ty til noen regnestykker – og ikke minst, antagelser.

I den nye studien publisert i Nature, saumfarte forskerne data fra NASAs romteleskop Chandra X-ray Observatory. Der oppdaget de signalene fra tolv relativt små sorte hull, med stjerner på størrelse med sola vår i bane rundt.

De sorte hullene har masse tilsvarende ti soler, men blekner i sammenligning med massen til giganten Sagittarius A* som er fire milliarder ganger midtpunktet for solsystemet vårt. Relativt små sorte hull, altså.

Disse «småtassene» stjeler materiale fra stjernene rundt og det er dette lyset, som svirrer rundt de sorte hullene, som er synlige for oss noen skarve 26.000 lysår unna. Denne simulasjonen viser hvordan det kan se ut når et sort hull (den blå prikken) konsumerer materiale fra en stjerne:

– Se for deg at du har mange ulike lyspærer fra ti til hundre watt. Fra en mils avstand kan du fortsatt se de sterkeste lyspærene, men ikke de på ti watt, forklarer Charles Hailey som ledet den nye studien til New Scientist.

Og her kommer regnestykket og antagelsene inn i bildet.

Forskerne antar at det finnes rundt 300-500 mindre sorte hull i sentrum av Melkeveien. Og trolig har kun fem prosent av alle sorte hull stjerner som går i bane rundt. Det betyr at det kan finnes så mange som 10 000 mindre sorte hull i midten av galaksen vår.

Igjen, dette er altså estimater. Melkeveiens sentrum er full av objekter og aktivitet, så helt sikre kan ikke forskerne være. Men det plager ikke Hailey:

– Er det kun tusen sorte hull i sentrum, er det likevel tusen ganger flere enn vi kjente til fra før av.

Toppbilde: NASA, ESA, CXC, UMass, STScI, JPL-Caltech, SSC, S.Stolov, D. Wang m.fl., via New Scientist.

Video: STScI, NASA, via Wikimedia Commons.

National Geographic