En 15-20 meter bred, flere kilometer langt sprekk dukket nylig opp sørvest i Kenya. Ifølge geologer kan dette føre til at kontinentet deler seg i to.

Og sprekken, som kollapset deler av motorveien mellom hovedstaden Nairobi og byen Narok, blir faktisk større, skriver The Conversation.

Sprekken ligger i et område som, passende nok, kalles Riftdalen som streker seg tre tusen kilometer fra Adenbukta i nord til Zimbabwe i sør – på grensen mellom den nubiske tektoniske platen og den somaliske. Disse platene er ikke statiske, men beveger seg i forhold til hverandre og kan forårsake jordskjelv når de «glir» inn i hverandre.

Riftdalen-området beskrives derimot som en svært aktiv riftsone. Under platene som utgjør jordens ytterste skall, ligger den øvre delen av mantelen, som her er varmere enn normalt. Det gir mer smeltet berg som sakte, men sikkert presser oppover mot jordskorpen, gjør den tynnere og tvinger den til å strekke seg.

Presset fra en varmeflekk eller «hotspot» som dannes i lagene under jordskorpa, fortynner det ytre laget, tvinger det til å strekke seg og kan forårsake sprekker. (Foto: DBoyd13 [CC BY-SA], via Wikimedia Commons.)

På overflaten merker vi dette gjerne i form av høy seismisk og vulkansk aktivitet. Grunnen til at geologer nå forutser at Afrika kan komme til å dele seg, er at slike rifter er første steg i kontinentale brudd. Eksempelvis kan du ta en titt på dette «puslespillet» som er et resultat av brudd i kontinentalplatene:

Første kjente illustrasjon av hvordan Atlanterhavet ble til. (Illustrasjon: Antonio Snider-Pellegrini via Wikimedia Commons.)

Men hva har vi egentlig å forholde oss til tidsmessig?

Det er nok ikke slik at vi blir nødt til å lære oss navnet på et nytt kontinent i vår levetid. Lengst sør i riftområdet er det heller lite seismisk og vulkansk aktivitet, og jordskorpa strekkes i mindre grad. Lengre nord, derimot, er bunnen av Riftdalen dekket med vulkansk stein, noe som tyder på at litosfæren (jordskorpa og øverste delen av mantelen) er så tynn at den er i ferd med å brytes.

Etter hvert vil et nytt hav dannes her og spre seg til det til slutt dekker hele riften. Afrika brytes opp og vi får en ny øy bestående av deler av Etiopia, Somalia og kanskje ennå lengre sør.

 

Ja, om noen titalls millioner år, vel og merke.

Toppbilde: Google Earth. Data SIO, NOAA, US Navy, NGA, GEBCO, via The Conversation.

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.