Møt «Icarus»: En gigantisk blå stjerne, ni milliarder lysår unna jorden. Aldri før er en stjerne observert så fjernt avsted. Og forskerne som fant den, tittet ikke engang etter stjernen.

Astronomene brukte romteleskopet Hubble for å følge eksplosjonen fra en supernova kalt «Refsdal», da de oppdaget en uventet lyskilde fra samme galakse.

Galaksehopen der lyset fra den nyoppdagede stjernen kommer fra, ligger mer enn ni milliarder lysår unna jorda. (Foto: NASA/ESA)

– Denne stjernen er minst hundre ganger lengre unna enn noen annen stjerne vi har studert tidligere, sier Patrick Kelly ved Universitetet i Minnesota som leder den internasjonale forskergruppen til Hubble-teleskopets hjemmesider.

Lyset fra «Icarus» ble avgitt rundt 4,4 milliarder år etter Big Bang, da universet var under en tredel av dagens alder.

Oppdagelsen var kun mulig på grunn av et optisk fenomen kalt gravitasjonslinsing, der lyset bøyes av gravitasjonsfeltet til et annet objekt, for eksempel en planet, en galakse eller et sort hull. Dette forsterket lyset fra stjernen to tusen ganger og gjorde det mulig for astronomene å fange det opp med Hubble-teleskopet.

En animasjon av gravitasjonslinsing forårsaket av et sort hull. (Foto: Alain r [CC-BY-SA-3.0] / CC BY-SA 2.5-2.0-1.0], via Wikimedia Commons)

Teorien for gravitasjonslinsing ble i store trekk utviklet av norske Sjur Refsdal – mannen som tilfeldigvis har gitt navnet til supernovaen forskerne egentlig studerte da de oppdaget den nye fjerntliggende stjernen.

Stjernens offisielle navn er «MACS J1149+2223 Lensed Star 1», men ettersom det ikke akkurat ruller av tungen, bruker astronomene forkortelsen LS1 eller kallenavnet «Icarus» etter skikkelsen fra gresk mytologi som steg til himmels med vinger av fjær og voks, men falt til jorden da han fløy for nærme solen.

Oppdagelsen av stjernen i en spiralgalakse langt langt unna kan gi ny innsikt i stjernedannelse og -utvikling da universet ennå var (forholdsvis) ungt. Og kanskje kan vi også lære en ting eller to om mørk materie…

Toppbilde: NASA/ESA

National Geographic