Da den australske forskeren Lee Hickey så hvordan NASA gror hvete i verdensrommet, ga det ham en idé.

Resultatet ble denne uken publisert i det anerkjente tidsskriftet Nature.

Hickey med kolleger bruker spesiallys, optimalisert for å bidra til fotosyntesen, for å «lure» plantene til å vokse raskere. Det gjør de til gangs. LED-lysene i drivhusene står på opp til 22 timer daglig og fører til så mange som seks årlige avlinger.

Forskerne mener den nye teknikken vil være avgjørende i arbeidet med å introdusere nye, viktige egenskaper i avlinger. Dette motvirker plantesykdommer og gjør avlingene mer robuste for skiftende vær og klima.

I dag tar det mellom 10 og 20 år å avle frem nye resistente og produktive trekk i kulturplanter som hvete. Med den nye teknikken kan denne prosessen imidlertid ta vesentlig mindre tid.

– Globalt står vi overfor en enorm utfordring i å skaffe større og mer robuste avlinger, sier Brande Wulff, som har bistått i arbeidet, til Eastern Daily Press.

Flere avlinger i året gjør at det tar raskere tid å teste og finne den beste genetiske kombinasjonen for ulike steder og forhold.

– Folk sier at du kan ha hyppige avlinger, men da vil plantene se små og ubetydelige ut, og de vil kun ha noen få frø. Den nye teknologien får imidlertid plantene til å se bedre og sunnere ut enn de som gror under vanlige forhold, sier Wulff.

Funnet har vakt stor internasjonal oppsikt.

– De siste 12 månedene har vi mottatt et overveldende og vanvittig antall forespørsler for protokollene våre fra forskere og andre fra mer enn 23 land fra hele verden, sier Lee Hickey til australske ABC News.

– Det motiverte oss til å skrive en artikkel der vi gjør samtlige protokoller tilgjengelig for alle som vil ha dem.

Toppbilde: Skjermdump, University of Queensland

National Geographic