Mysteriet rundt stjerna KIC 8462852 begynte i 2011, da hobby-astronomer fra initiativet Planet Hunters fant noe helt utenom det vanlige i dataen fra Kepler-teleskopet.

Noe helt enormt så ut til å gå i bane rundt denne stjerna – som ligger skarve 1500 lysår herfra, i stjernebildet Svanen. I målingene kunne de se store, tilsynelatende helt tilfeldige endringer i lysstyrken derfra.

Fenomenets omfang og timing gjorde at det umulig kunne skyldes en planet. Så hva i alle dager hadde de oppdaget?

Siden da har spørsmålet oppslukt astronomer og verdensrom-entusiaster, ikke minst etter at en mulig forklaring ble lagt frem høsten 2015: Det vi ser på, kan være gigantiske strukturer laget av en fremmed, utenomjordisk sivilisasjon.

Klengenavnet «alien megastructure» festet seg – og skapte overskrifter.

Nå kan mysteriet være løst. Og for alle som håpet at vi endelig har oppdaget E.T., er beskjeden nedslående: Senere observasjoner tyder på at det hele skyldes … støv. Det melder National Geographic.

Nærmere bestemt kan det være snakk om de pulveriserte restene av en ødelagt planet eller måne.

Også helt i starten trodde forskere at det hele kunne skyldes store mengder støv og stein, såkalt protoplanetært materiale. Dette kunne være sannsynlig hvis KIC 8462852 var en ung stjerne … men det er den ikke. Den er svært gammel.

Når det likevel ser ut til å være snakk om støv og stein, er det altså fra en planet som er ved veis ende – framfor en som nettopp er født.

Illustrasjon av KIC 8462852. Foto: NASA, JPL-CALTECH

Løsningen kommer som et resultat av et stort initiativ iverksatt av astronomen Tabetha Boyajian. Hun fikk samlet inn over 100 000 amerikanske dollar i en folkefinansieringskampanje på Kickstarter, for å få muligheten til å rette en mengde instrumenter mot KIC 8462852 og observere den i «real time».

Etter et år med observasjoner, i mai 2017, begynte lysstyrken endelig å avta, slik at Boyajian og hennes mer enn 200 samarbeidspartnere kunne studere hva som forårsaker det. Lysstyrken falt helt tydelig fire ganger mellom mai og desember i fjor.

Dataen viser at det ikke er noen fast, solid struktur som blokkerer lyset.

– Hvis et solid, opakt objekt som en megastruktur passerte foran stjernen, ville den blokkert like mye lys over hele fargespekteret, sier Boyajian til National Geographic, og legger til:

– Det er det motsatte av det vi observerer.

I stedet matcher observasjonene hvordan lys passerer gjennom et slør av støv – og blokkerer noen bølgelengder mer enn andre.

Vil du lære mer om mysteriet, kan du lese mer hos National Geographic.

 

Toppbildet: NASA, JPL-CALTECH

National Geographic