Det er bare fem år siden CRISPR først ble beskrevet i en studie, men metoden for å redigere DNA har virkelig åpnet muligheter for å gjøre verden til et bedre sted.

Ikke bare har metoden gått igjennom flere oppgraderinger for å bli tryggere og mer nøyaktig, det finnes allerede 20 kliniske studier der man bruker CRISPR på mennesker for å kurere sykdom. Én av dem innebærer det første forsøket noensinne på å redigere en manns gener inne i kroppen hans.

Det er kanskje ikke så rart at metoden, med det litt rare navnet, har blitt en superstjerne i biologien – og har blitt omtalt som en teknologi som kan gjøre sykdom til en saga blott. Så da toppene i forskningsfeltet samlet seg i Montana for å diskutere siste nytt innen CRISPR, skulle det litt til for å imponere dem. Men imponert ble de.

Et gisp i salen

– Jeg satt i front, og hørte bare et stort gisp fra salen bak meg, sier Sam Sternberg til The Atlantic. Han har arbeidet i teamet til Jennifer Doudna som regnes som en av opphavspersonene til metoden.

Grunnen til dette gispet, var videoen under:

Det ser kanskje ikke ut som allverden – kvaliteten kunne vært bedre, for det første – men videoen fikk altså garvede biologer på høyden av sitt felt til å hive etter pusten. Hvorfor? Fordi det viser intet mindre enn en streng med DNA som kuttes opp i sanntid.  Alt som skjer på videoen er kjent for forskerne, men ingen av dem hadde sett det i aksjon før.

Den store lyse klumpen på filmen, med det klingende navnet Cas9-RNA, er et enzym som kan kutte i DNA med en forbløffende nøyaktighet. Ikke bare kan den kutte: forskerne har evnen til å gi den instruksjoner om akkurat hvilken del av DNA som skal kuttes i.

Atommikroskop

Den japanske forskeren Osamu Nureki, som laget videoen, brukte et atomkraftmikroskop for å fange bildene på film. Atomkraftmikroskoper må til når man prøver å filme noe som er mindre enn bølgelengden til lys. I stedet for at man fanger opp lysets refleksjon, føres en bitteliten nål frem og tilbake over atomer, og fanger dem opp. I videoen under kan du se hvordan en liknende teknikk er blitt brukt til å lage en film med atomer:

CRISPR-metoden har vi stjålet fra bakterier. Opprinnelig er det nemlig en del av bakterienes forsvarsverk mot virus. Om en bakterie klarer å overleve et virusangrep, sender den ut et enzym (Cas9) som kutter i virusets DNA og lagrer det i sitt eget – slik at det enkelt skal huske viruset om bakterien skulle møte på det igjen.

Det er forsåvidt kult nok i seg selv, men det er delen med kutting av DNA som er mest interessant for oss. For når forskerne begynte å undersøke bakterienes forsvarsverk nærmere satt de plutselig igjen med et verktøy til å enkelt og svært nøyaktig kutte i deler av DNA.

Se for deg at du har en streng med DNA som gjør noe skikkelig fanteri med kroppen din. Til nå har genterapi vært dyrt, krevende og ofte unøyaktig, det er derfor ikke sikkert at noen hadde kunnet hjelpe deg med det med det første. Men med CRISPR har forskerne fått tilgang til et verktøy der de kan laste inn den delen av DNAet du vil bli kvitt, sende avgårde «kutte-enzymet» Cas9 og se den lille DNA-biten rett og slett bli fjernet.

«Århundrets gjennombrudd»

Grunnen til at metoden allerede brukes i kliniske studier er nettopp denne nøyaktigheten og enkelheten, som nylig ble gjort enda bedre. CRISPR er faktisk så billig og effektivt at det har vokst frem et helt miljø av amatører som bruker teknikken på seg selv. Ikke at det nødvendigvis er så bra.

Likevel er det med god grunn til at CRISPR vekker den begeistringen den gjør. For tre år siden kalte MIT Technology Review CRISPR for «århundrets bioteknologiske gjennombrudd». Fantastiske forskere fortsetter stadig å flytte grensene for hva som er mulig med teknologien, og har allerede demonstrert at teknologien kan brukes til alt fra å kurere kreft til å bringe utdødde dyr tilbake til verden.

Toppbilde: Nogas1974 [CC BY-SA 4.0], via Wikimedia Commons

National Geographic