Rusk og rask fra verdensrommet krasjer inn i jordas atmosfære så å si hver dag. Men det meste blir pulverisert og brenner opp i sammenstøtet, og når aldri ned til bakken.

Men det finnes nok av svære asteroider der ute, som ikke er til å spøke med. Alt med diameter fra én kilometer og oppover vil ha globale konsekvenser dersom det skulle krasje med oss.

NASA følger nøye med på himmelen for å lete etter slike trusler. Samtidig hjelper det fint lite å oppdage monster-asteroiden tidlig dersom vi ikke kan gjøre noe for å stoppe den.

Her kommer et av NASAs aller kuleste programmer inn i bildet: Double Asteroid Redirection Test (DART) er intet mindre enn en plan for planetarisk forsvar, og de ønsker nå å prøve ut en teknikk for å endre banen til asteroider på kollisjonskurs.

I en pressemelding kunngjør nemlig NASA at DART nå går fra konseptutvikling og inn i en innledende designfase.

– DART blir NASAs første oppdrag for å demonstrere det som kalles kinetisk slagteknikk – å slå på asteroiden for få den til å skifte bane – for å forsvare seg mot et potensielt fremtidig asteroidenedslag, sier Lindley Johnson, planetarisk forsvarsoffiser(!) ved NASAs hovedkvarter i Washington, i pressemeldingen.

DART-konseptet ble godkjent av NASA 23. juni, og neste steg blir å teste teknikken på en ikke-truende liten asteroide.

Planen – sett at finansieringen kommer på plass – er nærmere bestemt å prøve seg på et sammenstøt med dobbel-asteroiden Didymos (gresk for tvilling), som passerer jorda på trygg avstand i 2022 og 2024.

NASA vil da sende et prosjektil på størrelse med et kjøleskap inn i den minste av de to tvillingene, Didymos B, som har en diameter på rundt 160 meter. De vil treffe den i en hastighet på 6 kilometer i sekundet.

En av fordelene med å treffe akkurat denne asteroiden, er at NASA kan sammenligne med Didymos A for å se hvor stor effekt sammenstøtet har på kursen. Tilsynelatende mener de også at banen vil justere seg etter den større asteroiden igjen etter hvert – slik at de unngår å sende asteroiden på en ny, uforutsigbar kurs.

Ideen, når dette kanskje en gang blir reelt, er å treffe asteroiden på så god avstand at selv en liten kursjustering vil sende den trygt forbi jorda … og dermed unngå at vi lider samme skjebne som dinosaurene.

National Geographic