I en himmelsk tåkedott, ikke så veldig langt unna her i Melkeveien, har forskere i lang tid observert en mystisk anomalitet.

Tåkeområdet det er snakk om kalles Bumerangtåken, eller «Boomerang Nebula» på litt kulere engelsk, og er en protoplanetarisk tåke som befinner seg litt over 5 000 lysår fra jorden.

Den mystiske tåken ligger i stjernebildet Kentauren på den sørlige halvkule og er ikke noe du normalt legger merke til på nattehimmelen. Men da forskere med følsomme instrumenter scannet de kosmologiske nærområdene våre, skvatt de da de så resultatene fra Bumerangtåken.

Det som gjør denne tåken så «mystisk», er at den faktisk er det kaldeste punktet i hele universet — det vil si utenfor kunstige temperaturer skapt i laboratorier her på jorden.

Snittemperaturen i Bumerangtåken holder nemlig minus 272,15 grader celcius — kun én fattig varmegrad over det absolutte nullpunkt.

Snittemperaturen ellers i universet er et par grader høyere, rundt -270,4 grader celcius — og spørsmålet forskerne lenge har stilt seg er hvordan dette stedet endte opp med å bli enda kaldere?

Nå har et svensk forskningsteam endelig funnet svaret, og i korte trekk skyldes det én stjernes død — og en annen stjernes brød.

I tåkens sentrum har en stjerne på et tidspunkt i sine siste krampetrekninger først ekspandert kraftig og blitt en såkalt «rød gigant», for så å kollapse og sende fra seg store mengder ionisert materiale.

Så langt er alt greit …

Ny informasjon fra ALMA-teleskopet i Chile, antyder at Bumerangtåken har blitt så kald fordi en fremmed stjerne også har kommet inn i bildet.

Forskerne mener den fremmede stjernen krasjet rett i den røde giganten, og at denne kollisjonen gjorde at den røde giganten har kastet fra seg størstedelen av sin masse med enorm kraft.

Hele Bumerangtåken ble altså skapt da en stor stjerne på tampen av sin levetid blåste seg opp slik at den ble varm inni og svært kald utenpå. Når stjernen «blåser seg opp», blir gassene skutt utover med en fart på over hundre kilometer i sekundet, og det er denne raske utskytningen av materie som gjør at tåken i dag er så kald som den er.

Restene av den røde stjernen er nå på vei bort fra sentrum i hastigheter på over 150 kilometer i sekundet, og dette gjør at området som tidligere bestod av den røde giganten nå er blitt en slags kosmisk fryseboks — kaldere enn det tomme rommet omkring.

Bumerangtåken er foreløpig det eneste kjente tilfellet, men de svenske forskerne ser for seg at lignende hendelser skjer relativt ofte.

Bilder NASA/Hubble

National Geographic