Vår nærmeste stjerne, utenom sola, er den røde dvergen Proxima Centauri – som ligger skarve 4,2 lysår unna.

Det er fortsatt langt, selvfølgelig – men i kosmologisk sammenheng ligger den bare et museskritt unna, slik vi formulerte det i august i fjor … da internett nærmest gikk av skaftet fordi vi fant en jord-lignende planet der.

Velkommen tilbake til planeten Proxima b – for nå har det kommet nok en omdreining i saken.

Noen måneder etter at man oppdaget denne eksoplaneten, mente mange forskere at den var for nær stjernen sin, og at den dermed måtte være utsatt for altfor sterk stråling til at noe kunne leve der.

Men nå kan det ­– rai-rai – bli liv likevel.

Forskere ved Exeter-universitetet har de siste månedene nemlig foretatt en rekke nye kalkyler – og med ett er det et nytt håp.


Muligheter for liv

Det er tidligere slått fast at planeten er på størrelse med jorden – sånn omtrent – og at den roterer rundt sin egen stjerne på teoretisk beboelig avstand, hvor det, igjen i teorien, hverken er for varmt eller for kaldt for at den skal kunne forme sjøer på overflaten.

Men det er fortsatt et par ting det kunne være greit å vite om Proxima b. Vi vet ikke om den har en atmosfære eller vann, dermed vet vi heller ikke nok om temperaturen der.

For å finne ut mer om hvordan ulike klimatiske scenarier kan utspille seg der borte, plottet forskerne ved Exeter-universitetet inn alle sine Proxima b-data inn i den såkalte Met Office-modellen, en simulator som vanligvis brukes for å forske på klimaendringer på vår egen klode. Det melder blant andre Popular Science og Wired.

Forskerne har funnet ut at HVIS (og dette er altså et stort hvis) Proxima b har en atmosfære tilsvarende jordens, eller til og med en enklere atmosfære med bare nitrogen og karbondioksid – er det en temmelig stor sjanse for at planeten har en temperatur som tilrettelegger for flytende vann.

Og dermed, altså: Muligheter for LIV! Enten for andre eksistenser, eller for jordboere en gang i fremtiden.

Ekso-oppdageren Kepler

Det var romteleskopet Kepler som i fjor sørget for at Proxima b med ett kom på alle rominteressertes lepper.

Den lille farkosten i verdensrommet har oppdaget et imponerende antall eksoplaneter, og totalen nærmer seg 4000.

Blant disse skal det ifølge Universe Today være 216 slike eksoplaneter som befinner seg i den såkalte «Goldilocks-sonen», et lite område ikke for nær, og samtidig ikke for langt unna sin lokale stjerne, slik at mulighetene for «normale temperaturer» og flytende vann er til stede.

Alpha Centauri A og B, med Proxima Centauri markert i den røde sirkelen. Foto: Skatebiker, CC BY-SA 3.0, via Commons. https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=46833562

Potensielt beboelig

Vitenskapsfolket som har vært i sving på Exeter-universitetet testkjørte en rekke ulike scenarier på case Proxima b, og påfallende nok viste alle de forskjellige scenariene at klimaet på vår nye favoritt-eksoplanet kan være stabilt nok til å kunne utgjøre en potensielt beboelig verden.

Da gjenstår det med andre ord bare å finne ut  … en hel masse mer. Kanskje Stephen Hawking og Mark Zuckerbergs nylige initiativ kan ta oss noen skritt videre i løpet av de neste tiårene?

National Geographic