I nesten to år har et topphemmelig romfartøy svevd over hodene til oss jordboere. Nå har det amerikanske luftforsvarets eksperimentelle romfartøy, X-37B, nettopp returnert til jorden.

Landingen gikk usedvanlig smooth, og luftforsvarets egen skryte-tweet viser at det ubemannede fartøyet har full kontroll på landingen.

I kjent stil er US Air Force svært åpne om hva fartøyet heter og hvor lenge det har vært borte, men bortsett fra dette er det nesten ikke mulig å få vite noe som helst om hva som skjuler seg på innsiden av X-37B — bortsett fra at fartøyet garantert er proppfullt av masse deilig, hi-tech science.

Den topphemmelige farkosten er det foreløpige resultatet av programmet «Future-X» som startet i 1998. Formålet den gang var angivelig å konstruere en rom-drone, et manøvrerbart, ubemannet romskip.

Opprinnelig ble X-serien konstruert for å kunne fraktes ut i bane i lasterommet på de amerikanske romfergene, men etter at disse ble pensjonert plasseres X-skipene på toppen av Atlas-5-raketter.

Ideelt sett skulle det jo helst vært en staut astronaut ombord, men når oppdragene strekker seg over flere år er automatiseringen en naturlig del av utviklingen vekk fra pilotstyrte farkoster.

X-37B har faktisk tilbragt langt mer tid i rommet enn her på landjorden. Dette er faktisk den ubemannede farkostens femte romtur, og alle har hatt svært lang varighet — og det siste oppdraget varte altså i 718 dager.

Da er det ikke så rart at mange analytikere spør seg hva det egentlig holder på med der ute, uke etter uke, måned etter måned?

Det eneste vi vet er at det er «top secret» hemmelige ting.

Kjapp inspeksjon etter landing på NASAs Kennedy Space Center

Dessverre er det ingen offisielle svar å få, men spekulasjonene går i retning av at USA kanskje utvikler en flåte med manøvreringsdyktige, ubemannede romfartøy.

Ettersom prosjektet er et samarbeid mellom andre hemmelighetskremmere, som DARPA, NASA, Boeing og det amerikanske luftforsvaret, kan vi regne med at X-37B ikke ligger på latsiden.

I fjor skrev Popular Science og Space Now at X-fartøyet blant annet tester den myteomspunne ione-motoren XR-5A:

Mer om ione-motoren kan du lese her!

6 kW laboratory Hall thruster

Ione-motoren yter fem kilowatt og skal brukes for å manøvrere i rommet, og vil senere tas i bruk på det amerikanske militærets nye satellitt-serie for ultra-sikker kommunikasjon.

På tidligere oppdrag vet vi at X-37B har hatt med seg over 100 forskjellige materialprøver fra NASA som skal testes ut i rommet over tid.

Og selvsagt er det noe annet, topphemmelig ombord i lasten som ingen vil snakke om.

Boeing_X-37B_inside_payload_fairing_before_launch

Alle bilder: NASA/Boeing/US AIR FORCE

National Geographic