Et av fjorårets absolutte høydepunkt var da det ble kjent at astronomer mener det skjuler seg en enorm, niende planet, langt der ute i mørket et sted.

Det var forskere fra California Institute of Technology som annonserte at de hadde funnet nye bevis for at vi har en ukjent kjempe her i nabolaget.

– Vi er ganske sikre på at det er en der ute, uttalte forskerne til New York Times i fjor.

Det siste året har «Planet Nine» vært et av de heteste diskusjonstemaene for alle som er interessert i astronomi, og artikkelen til forskerteamet ledet av Michael Brown og Konstantin Batygin sparte ikke på kruttet da den ble lansert.

Overskriften alene var nok til å sette griller i hodet på både fagfolk og lekfolk:

«EVIDENCE FOR A DISTANT GIANT PLANET IN THE SOLAR SYSTEM»

Rimelig sexy saker …

Noe av bakgrunnen skyldes blant annet planetens størrelse. Forskerne estimerer nemlig at den niende planeten har en diameter som er mellom fem og ti ganger større en jordens, noe som plasserer den i samme kategori som gasskjempene Uranus og Neptun.

Den niende planeten er foreløpig ikke observert direkte, men er «oppdaget» gjennom å se på variasjoner i omløpsbanene til andre legemer i solsystemet.

Plasseringen er tenkt noe i nærheten av dette:

Skjermdump Youtube/CalTech som viser den niende planetens omløpsbane.

Den beregnede omløpsbanen for «Planet Nine» gjør at planeten kan bruke mellom 10 000 og 20 000 år på én eneste runde, og planeten befinner seg anslagsvis 200 ganger lenger bort enn avstanden mellom solen og jorden.

Hvordan planeten har havnet i en bane så langt unna alle de andre store planetene i solsystemet er foreløpig en gåte, men en mulighet er at gasskjempen har blitt slynget ut av sin opprinnelige bane gjennom nærkontakt med gravitasjonsfeltet til en annen kjempe, Jupiter.

Nå er forskerne klar for neste oppgave: Å kunne observere planeten direkte. 

Og det er nettopp her at du kommer inn i bildet.

Gjennom prosjekter som Zooniverse inviteres nemlig publikum (altså deg og meg) til å være med i jakten på den niende planeten.

Det er ingen enkel oppgave, og går i korte trekk ut på å kikke på bilder som de du ser under her og lete etter hvite prikker som beveger på seg…

Det er tusenvis av bilder å studere, og i tillegg til mulige ukjente kjempeplaneter er sjansene store for å finne asteroider på avveie, ukjente kometer og nye dvergplaneter.

Og til det beste av alt — hvis du skulle være den heldige som oppdager den niende planet, eller noe annet spennende, får du også muligheten til å gi objektet et navn!

Prosjektet er nettopp sparket i gang, og så langt har hele 17 000 astro-nerder kastet seg med i jakten.

En gyllen mulighet for en anonym Hvermansen til å skrive seg inn i historien, så hvis du har en drøm om å faktisk bidra i et cutting edge vitenskapsprosjekt, så er nok dette den beste sjansen du noensinne kommer til å få.

Lykke til!

Via BBC/IFLscience

 

National Geographic