En høstdag i 2008 skulle det indiske prestisjeprosjektet Chandrayaan-1 vise verden at også inderne kan sende en satellitt i bane rundt månen,

Den indiske romfarkosten kom seg fint i bane rundt vår nærmeste nabo, og bidro også med spennende geografiske data om månen, men dessverre mistet bakkemannskapet kontakt med satellitten i august året etter oppskytningen.

Sliks er Chandrayaan-1 bygget opp. Foto: Wikipedia

Siden har Chandrayaan-1 bokstavelig talt vært lost in space, helt til noen skarpinger fra NASA kom på banen med en idé.

Ute i Californias ørken ligger nemlig NASAs Goldstone Deep Space Communications Complex. Her har forskere fra Jet Propulsion Laboratory reist for å prøve ut en ny metode for å finne fortapte romfartøy på. 

Metoden går i korte trekk ut på å sende en stråle med mikrobølger ut mot det aktuelle området, og så følge nøye med på hvilke signaler som reflekteres tilbake.

Denne metoden ligner i prinsippet ganske mye på vår hjemlige radar, men ha i bakhodet at verdensrommet er stort, og selv om månen er vår nærmeste nabo ligger den tross alt rundt 380 000 kilometer unna.

Etter litt prøving og feiling klarte forskerne å plukke opp ikke bare ett, men to romfarkoster som gikk i bane rundt månen.

Den ene farkosten var NASAs egen Lunar Reconnaissance Orbiter. Her hadde forskerene fordelen av at man visste til enhver tid hvor LROen befant seg, siden farkosten var operativ.

De brukte dermed LROs bane rundt månen til å finslipe teknikken før de begynte letingen etter den forsvunne Chandrayaan-1.

En stråle med mikrobølger ble sendt i retning 160 kilometer over månens nordpol, og etter relativt kort tid kunne NASA-forskerne plotte inn et svakt retursignal, og de ble i stand til å følge Chandrayaan-1 i sin bane rundt månen.

Dette er mildt sagt en stor bragd, spesielt med tanke på at Chandrayaan-1 er en veldig liten satellitt, på størrelse med et kjøleskap.

Forskerne sier at metoden kan bli et viktig verktøy, både for å finne fortapte farkoster, men også som en måte å verifisere et fartøys eksakte posisjon, noen som kan bli aktuelt i forbindelse med kommende reiser til månen.

National Geographic