Vi har såvidt sklidd inn i det nye året før NASA annonserer at de har plukket opp noe ekstremt spennende: En ny komet på nattehimmelen.

Kometen har foreløpig fått det katalog-tekniske navnet «C/2016 U1 NEOWISE» og ble første gang registrert av NASAs NEOWISE-program i oktober 2016.

Akkurat nå er kometen ifølge Science Alert på vei inn mot solen, i trygg avstand fra jorden – og når den passerer oss er sjansene faktisk til stede for at kometen kan bli synlig med det blotte øye! Det er ikke akkurat hverdagskost.

Selv om kometen passerer forholdsvis nært oss er det svært vanskelig å forutsi om den kommer til å bli lyssterk nok til å synes på nattehimmelen eller ikke.

Årsaken til dette er at kometer ofte er laget av en blanding av grus, stein, støv og is. Se for deg en stor, skitten snøball full av sand og grus som farer gjennom rommet, og du er ganske tett på hvordan det ser ut i virkeligheten.

comet_hyakutake_by_bill_ingalls

Kometen «Hayakutake» fotografert av NASA i 2013.

Når den skitne snøballen (altså, kometen) nærmer seg solen, vil strålevarmen fra solen gjøre at en del av vann- og ismassene på kometen slynges ut og bort fra kometens overflate. Resultatet er en slags tåke av støv- og ispartikler, og det er denne tåken som utgjør kometens «hale».

Denne møkk-tåka er også avgjørende for hvor lyssterk kometen vil bli, siden kometen i seg selv er veldig liten, mens møkk-tåka faktisk kan vokse til å bli ganske så enorm i forhold. En stor og tett møkk-tåke vil reflektere mye lys, mens en liten og svak vil reflektere lite.

Svaret på hva som skjer med «C/2016 U1 NEOWISE» får vi i løpet av denne og neste uke. Foreløpig regner fagfolk med at kometen vil nå en lysstyrke på +10 (mer om skalaen for lysstyrker kan du lese her), men er vi heldige kan den stige til +6, som er grensen for hva du kan se med det blotte øye. Til sammenligning har månen en lysstyrke på -12,7 (legg merke til at denne skalaen går «motsatt vei»).

Og om den ikke når helt opp vil det i alle tilfelle være mulig å se kometen med en vanlig kikkert. Følg med her på bloggen for mer info når det nærmer seg …

Uansett hva som skjer blir det spennende å følge med!

Hva kan vi forvente oss om alt går vår vei? Kanskje noe som dette:

Card

Bildet ble tatt av Michael Jäger fra Østerrike på lille julaften og viser kometen på sin ferd mot solen.

Sannsynligvis blir dette første og siste gang du får anledning til å se «C/2016 U1 NEOWISE». Vi vet ikke nok om den ennå, men det kan hende den har en omløpsbane som gjør at det går tusenvis av år før den returnerer.

Akkurat nå befinner «C/2016 U1 NEOWISE» seg omtrent 140 millioner kilometer fra jorden, eller rundt 350 ganger så langt fra oss som det månen er.

Om det ikke klaffer, trenger du ikke vente lenge på neste spenningsmoment: Allerede 25. februar vil et nytt, merkelig objekt kalt «2016 WF9» passere jorden — og forskere er faktisk ikke sikre på om det er en asteroide eller en komet …

Foto: Bill Ingall, Wikimedia Commons, NASA/JPL-Caltech

National Geographic