For en knapp uke siden slapp forskere fra Hawaii og Princeton University en spennende nyhet:

Ved hjelp av et supersensitivt nytt instrument har forskerne klart å gjøre direkte observasjoner av planeter rundt andre stjerner enn solen.

Og slik ser det ut:

This image from the CHARIS instrument shows planets located around a star in the planetary system HR8799. Image: N. Jeremy Kasdin and team

Ved første øyekast ser dette kanskje mest ut som en ødelagt CD-rom, men skinnet bedrar:

De to hvite prikkene som er sirklet inn i rødt er faktisk planeter som kretser rundt en fremmed stjerne.

Mer konkret: Det du ser her er planetsystemet HR8799. Planetene kretser rundt en forholdsvis ung stjerne «kun» 129 lysår fra jorden i stjernebildet Pegasus.

Stjernen er rundt halvannen gang så stor som vår egen sol, og skinner mer enn fire ganger så lyssterkt.

Det er en enorm prestasjon å kare å ta bilde av en planet (som ikke lyser) som befinner seg så nærme en sterk lyskilde. Ifølge forskerne ved Princeton kan bragden sammenlignes med å fotografere lysglimtet fra et lite støvkorn som svever forbi en sterk lyskaster — hundre kilometer unna.

Da bør du ha utstyret i orden, og det har Hawaii-teamet:

For å ta bildet har forskerne brukt et instrument som kalles CHARIS, som står for Coronagraphic High Angular Resolution Imaging Spectrograph.

CHARIS-instrumentet er svært følsomt, og befinner seg inne i en flere hundre kilo tung beskyttelseseske, hvor temperaturen er senket til behagelige 223 kuldegrader.

Der inne kan det sile ut det svake lyset fra en fjern planet, til tross for all «støyen» fra dens nærmeste stjerne.

CHARIS-instrumentet er bygget av forskere fra Princeton i tett samarbeid med forskere fra universitetet i Tokyo og de som driver Subaru-teleskopet på Hawaii.

Hittil er de fleste eksoplaneter oppdaget av Kepler-teleskopet som går i bane rundt jorden, men med CHARIS’ prestasjoner kan vi se frem til at mange nye planetoppdagelser også kan gjøres fra landjorda.

National Geographic