20 år og flere budsjettsprekker etter at planleggingen begynte, står James Webb-teleskopet omsider ferdig.

Dette er det overlegent største og mest avanserte romteleskopet som noensinne er laget, og blir Hubble-teleskopets arvtager.

– I dag feirer vi at teleskopet er ferdig, og vi er i ferd med å bevise at det fungerer, sa astrofysikeren John Mather på en NASA-pressekonferanse på onsdag, ifølge Space.com.

– Vi har vært gjennom to årtier med innovasjon og hardt arbeid, og dette er resultatet – vi åpner opp et helt nytt territorium for astronomien.

Teleskopet blir så følsomt, ifølge Mather, at det kunne oppdaget en humle på samme avstand som herfra til månen. Ikke bare det, men det ville fanget opp humla både fra lyset og varmen den avgir.

Det … er jo helt vilt!

Foto: NASA/Chris Gunn

Foto: NASA/Chris Gunn

Teleskopet skal skytes opp fra Fransk Guyana om litt under to år, i oktober 2018, ombord en europeisk Ariane 5-rakett. I mellomtiden skal det gjennomgå massevis av tester.

Sist gang, med Hubble, gikk det litt skeis. Det var noe feil med speilet, og astronauter måtte sendes opp for å reparere det. Det er ikke et alternativ denne gang, da James Webb-teleskopet skal legge seg i bane ved det såkalte L2-punktet, omlag 1,5 millioner kilometer fra jorda. Hubbles bane er til sammenligning «bare» 600 kilometer herfra.

Inne i Ariane 5-raketten vil teleskopet ligge flatpakket. Når det har forlatt jorden, vil speilet og varmeskjoldet foldes ut – en operasjon som krever ekstrem presisjon.

Det primære speilet måler 6,5 meter på tvers, og er satt sammen av 18 individuelle, sekskantede segmenter. De er laget i beryllium, og dekket i et tynt lag av gull. Hver av dem veier 20,1 kg og måler 1,32 meter på det lengste.

Til sammen vil speilet være omkring syv ganger så stort som Hubble sitt, og langt overgå det eldre teleskopets oppløsning.

Varmeskjoldet er på størrelse med en tennisbane, som består av fem lag med det lette, avanserte materialet kapton. Dette skal holde teleskopet stabilt ved –223 °C (langt forbi iskaldt), for å unngå forstyrrende varmestråling. Ett instrument har i tillegg et kjøleelement som tar det ned til kun syv grader over det absolutte nullpunkt.

Når det kommer på plass om et par år, vil vi virkelig få se universet med helt nye øyne.

Les mer hos NASA.

NB: Er du interessert i solsystemet, bør du merke deg vår nye storserie «MARS». Serien har premiere 13. november klokka 22, på National Geographic. Se en smakebit her:

National Geographic