Det er velkjent at sukkerpiller uten spor av medisinske virkestoffer kan ha fenomenal effekt – dersom pasienten tror det er ekte vare.

En studie publisert i tidsskriftet Pain, skal imidlertid nå ha demonstrert at placebo-piller kan fungere selv når pasienten tar dem med viten og vilje.

Rapporten er basert på et eksperiment gjort med pasienter med kroniske smerter i korsryggen. De viser at de som fikk placebo-piller, i tillegg til tradisjonell medisinering, rapporterte om en 30 prosent reduksjon i smerte, og 29 prosent reduksjon i uførhet sammenlignet med kontrollgruppen. Det går frem i en pressemelding hos Science Daily.

– Disse funnene snur vår forståelse av placeboeffekten på hodet, sier Ted Kaptchuk i pressemeldingen.

Kaptchuk, en av lederne av studien, er førsteamanuensis i medisin ved Harvard og ansvarlig for placebo-studier ved universitetssykehuset Beth Israel Deaconess Medical Center.

– Forskningen viser at placeboeffekten ikke nødvendigvis utløses av pasientens bevisste forventning om at de får en aktiv medisin, slik en lenge har trodd. Å ta en pille i en kontekst der du har et forhold mellom en pasient og helsepersonell – selv om de vet at det er en placebo – er et ritual som endrer symptomene og trolig aktiverer områder i hjernen som kontrollerer symptomer, fortsetter han.

Mer konkret var det 97 pasienter med kroniske smerter i korsryggen som deltok i eksperimentet. Denne lidelsen skal være den som forårsaker mest uførhet på verdensbasis.

Alle sammen fikk en grundig, 15-minutters forklaring av placeboeffekten, før de ble tilfeldig fordelt på to grupper. Én gruppe skulle ta sin medisinering som vanlig (mellom 85 og 88 prosent gikk allerede på medisinering), mens den andre gruppen i tillegg fikk placebo-kuren.

Den siste gruppen skulle to ganger om dagen ta en pille fra et glass tydelig merket med «placebo-piller».

Etter tre uker meldte denne gruppen om en 30 prosents reduksjon i både vanlige og maksimale smerter, mot henholdsvis 9 og 16 prosent for kontrollgruppen. Men placebo-gruppen så også at uførhet tilknyttet ryggsmertene var redusert med 29 prosent, et punkt der den andre gruppen ikke så forbedring overhodet.

Studien er et samarbeid mellom Beth Israel Deaconess Medical Center og Superior de Psicologia Aplicada i Lisboa, Portugal.

Vil du lære mer om placeboeffekten, sjekk denne filmsnutten:

National Geographic