Man vet aldri hva som skjuler seg i nabolaget, og det er definitivt også tilfelle i verdensrommet. Nå vil astronomer finne ut akkurat hva det er som gjemmer seg hos solsystemets nærmeste nabo – Alfa Centauri-systemet.

Oppdraget er ambisiøst: Astronomene søker intet annet enn å knipse det første bildet av en planet med liv på, utenfor vårt eget solsystem.

Astronomene bak prosjektet er lei av å vente på NASA. Oppdraget – Prosjekt Blå – er derfor privatdrevet. Målet er å bygge et romteleskop på størrelse med en liten vaskemaskin, peke det direkte mot Alfa Centauri, og forhåpentligvis få et glimt av en mulig beboelig, jordklode 2.0.

Hvis prosjektet lykkes (noe det absolutt ikke er noen garanti for), vil det kunne produsere noe a lá det ikoniske «blå, blek flekk»-fotografiet, som ble tatt i 1990 da NASAs Voyager 1 så tilbake på jordkloden fra verdensrommet. Fotografiet er verdens mest berømte rombilde, og forundrer fortsatt.

Om astronomene nå klarer å matche dette fotografiet med et av en like blå og blek planet, 4.3 lysår unna, er det mildt sagt banebrytende.

pia00452

Du befinner deg på den lille, lyse flekken midtveis nede på den lyse stripen lengst til høyre i bildet. Kan du se jorda? Foto: NASA/Voyager 1

Tidligere oppdagelser, gjort av NASAs romteleskop Kepler, viser at jordlignende eksoplaneter faktisk kan være «vanlige», kosmisk sett. Av de over 100 planetene som nylig er oppdaget av Kepler, kan det være mulig å bosette seg på flere av dem.

I august ble det, til internetts elleville begeistring, bekreftet at forskere har sporet opp en jordlignende planet kun 4,2 lysår unna. Planeten kretser rundt en av Alfa Centauris nærmeste stjerner, Proxima Centauri, og har fått navnet Proxima b.

Vi kan tippe hva du tenker nå: Hvis vi vet at disse mulige beboelige planetene er der, kan vi ikke bare peke noe Hubble-aktige greier mot dem og dokumentere hva som skjer på dem? Dessverre viser det seg at å spore opp planeter er mye lettere enn å faktisk se dem.

Med andre ord: Hvis teleskopet og teamet bak Prosjekt Blå bare klarer å fremvise så mye som en håndfull piksler av en potensiell beboelig eksoplanet, vil de bli historiske.

–  Hvis vi oppdager en blå, blek flekk rundt en av stjernene til Alfa Centauri, så vil det trolig lede til bygging av større fasiliteter og oppdrag. Forhåpentligvis vil det igjen føre til at vi kan se både værmønstre, fjellformasjoner eller kontinenter. Det er den innflytelsen vi ønsker at dette prosjektet skal ha, sier Jon Morse, en av lederne av Prosjekt Blå og tidligere direktør for astrofysikk ved NASA.

Oppdraget er forventet å koste i underkant av 50 millioner dollar.

Via The Guardian.

Topppbilde: En kunstners illustrasjon av en planet som kretser rundt Alfa Centauri. Lisensiert av ESO/L. Calçada/Nick Risinger

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.