Det slutter aldri å fascinere hvordan astronomer klarer å finne ut av hva som gjemmer seg der ute – i det fjerne, bekmørke kosmos.

Et team ledet av David Bennett fra NASAs Goddard Space Flight Center har nå brukt en teknikk kalt gravitasjonell mikrolinsing for å bekrefte et spennende funn: En planet, 8000 lysår herfra i retning sentrum av Melkeveien, som går i bane rundt en duo av røde dvergstjerner. Det rapporterer Science Daily.

Planeten er en gasskjempe med tilsvarende masse som Saturn, og går i bane nesten 50 millioner mil unna de to små stjernene. Systemet, kalt OGLE-2007-BLG-349, ble først observert i 2007.

Dette er første gang en har brukt gravitasjonell mikrolinsing for å bekrefte en planet i bane rundt en dobbeltstjerne.

Effekten oppstår når tyngekraften til en stjerne bøyer og forsterker lyset fra en stjerne som ligger lenger bak, altså når de er i samme synslinje. Det er en variant av den fascinerende gravitasjonslinse-effekten forutsett av Einstein, som ga oss det fantastiske bildet av et vennlig smilefjes langt ute i kosmos.

Akkurat hvordan lyset bøyes og styrkes, kan gi viktige ledetråder om stjernen i forgrunnen og eventuelle planeter som går i bane omkring den. Eller dem, i dette tilfellet.

Illustrasjon: NASA, ESA, and G. Bacon (STScI)

Illustrasjon: NASA, ESA, and G. Bacon (STScI)

Observasjoner fra teleskoper på bakken viste en stjerne og en planet, men når en analyserte dataen så en spor av et tredje himmellegeme. Da systemet senere ble fotografert med romteleskopet Hubble, kunne forskerne bekrefte at det er et dobbeltstjernesystem.

– Vi fikk god hjelp av en nesten perfekt oppstilling av dobbeltstjernen, i forgrunnen, med en bakgrunnsstjerne som forsterket lyskilden betraktelig og lot oss se signalene fra de to stjernene, sier Bennett i pressemeldingen.

Funnet skal rapporteres i The Astronomical Journal.

Slike dobbeltstjerner er for øvrig ikke oppsiktsvekkende i seg selv. Moderne teleskoper og metoder har avslørt at svært mange kjente stjerner ikke er én stjerne i det hele tatt, men to eller flere som ligger tett inntil hverandre.

På engelsk Wikipedia er det en egen artikkel om hvorvidt planeter i dobbeltstjernesystemer kan være beboelige. Det later til å være mulig, men vil avhenge av stjernenes masse, størrelse og avstand. Det spørs også om planeten går i bane rundt én eller begge.

Slike systemer fikk kanskje en spesiell plass i alle nerders hjerter etter den doble solnedgangen på planeten Tatooine fra «Star Wars». Den gang, i 1977, var det ikke vist at det kunne finnes stjerner som lå så tett på hverandre og som hadde planeter i bane rundt seg.

tattooine

Ifølge Wikipedia-artikkelen anslår astronomer at så mange som halvparten av slike stjernesystemer kan ha planeter som går i en stabil bane og ligger innenfor en beboelig sone.

Det betyr at det finnes utallige doble stjernesystemer der ute som kan ha beboelige planeter.

Data fra romteleskopet Kepler har tidligere avslørt ti andre planeter rundt et tett dobbeltstjernesystem, ifølge Science Daily, men alle disse ligger svært mye tettere inntil stjernene.

 

National Geographic