Ingen var forberedt på hvor vanskelig, og dødelig, det skulle bli å føre krig i det tjuende århundre. Bare måneder etter at første verdenskrig brøt ut sommeren 1914, var situasjonen på vestfronten fastlåst.

Gjeldende militære taktikker viste seg fullstendig utdaterte. En kunne ikke lenger storme eller utmanøvrere fienden, når de forsvarte seg med piggtråd, miner og maskingevær. Frontalangrep ble synonymt med selvmord. Partene søkte dekning ved å grave seg ned.

Skyttergravskrigen var i gang.

Begge sider begynte en desperat leting etter et offensivt våpen som kunne bryte gjennom fiendens linjer, og dette er bakgrunnen for oppfinnelsen som skulle forandre krigføring for alltid: Tanks.

Denne uken er det 100 år siden stridsvogner så kamp for aller første gang.

En britisk Mark I-tank («male») fra slaget ved Somme, fotografert i september 1916. Foto: Ernest Brooks. Bilde-id Q 2486 fra Imperial War Museums samlinger, offentlig eiendom.

En britisk Mark I-tank (en «male», du ser kanonen på siden) fra slaget ved Somme, fotografert i september 1916. Foto: Ernest Brooks, bilde-id Q 2486 fra Imperial War Museums samlinger, offentlig eiendom.

Innen høsten 1916 var frontlinjene for lengst satt. Verken med flammekastere, klor- eller sennepsgass hadde en maktet å rikke frontlinjene – alt som ble oppnådd var å gjøre krigen enda mer grufull for de som utkjempet den.

Tysklands storoffensiv ved Verdun hadde akkurat etterlatt hundretusener av døde på begge sider. Nå var det de alliertes tur til å angripe, lenger mot nordvest, ved elven Somme.

Det skulle bli nok et mareritt, spesielt for britene. Men det var også her de introduserte sitt hemmelige våpen, verdens første tank, kalt Mark I. Den la ut over ingenmannsland for første gang den 15. september, 1916.

Stridsvognen kom i to versjoner, kalt «male» og «female» (mann og dame). Forskjellen var at «mannen» var utrustet med to 57-millimeters kanoner i tillegg til maskingevær.

Disse kunne kjøre gjennom piggtråd og over skyttergraver, og gi dekning for infanteri. Den hadde et mannskap på åtte og en maksfart på 6 km/t.

Samtidig var stridsvognene sårbare for tyngre skyts enn rifler, og mange gikk tapt. De ga heller ikke det endelige gjennombruddet britene så sårt ønsket, og Somme-offensiven ble stående igjen som deres kanskje verste arr fra hele krigen.

Våpenkappløpet fortsatte, og det kom stadig nye versjoner av stridsvognen gjennom resten av krigen. Om lag 2 600 britiske tanks ble produsert, og Frankrike kom kjapt på banen og laget enda flere. Tyskland utviklet også sine egne stridsvogner, men hadde langt færre enn sine motstandere.

Innen den neste krigen hadde Tyskland imidlertid gjort enorme fremskritt med kjøretøyene, som skulle bli svært viktige – og som fortsatt er det i krigføring i dag.

For mer om de første stridsvognene, se denne ukens episode av «The Great War», en YouTube-kanal som følger første verdenskrig uke for uke, akkurat 100 år etter hendelsene utspilte seg:

Toppbildet: Canadiske soldater marsjerer bak en Mark II-tank i 1917. Foto: Dept. of National Defence/Library and Archives Canada, ref.nr. PA-004388, MIKAN ID 3522713, offentlig eiendom.

National Geographic