Australske forskere har gjort et bemerkelsesverdig funn – trolig de eldste fossilene som noensinne er oppdaget.

Funnet består i 3,7 milliarder år gamle stromatolitter som inntil nylig har vært gjemt under isen på Grønland. Forskerne gjorde oppdagelsen der hvor isen nylig har trukket seg tilbake, ifølge pressemelding hos ScienceDaily.

Fossilene er hele 220 millioner år eldre enn stromatolitt-fossilene fra det vestlige Australia som inntil nå var de eldste vi kjente til.

 

– Mangfold

Det som gjør det ekstra spennende, er at dette er relativt komplekse livsformer som må ha røtter enda lenger tilbake.

– Betydningen av stromatolitter er at ikke bare det at de gir de klare bevis på eldgammelt liv, som er synlig med det blotte øye, men at de er komplekse økosystemer.

Det sier professor Allen Nutman fra University of Wollongong i pressemeldingen. Han er leder av studien og medforfatter av en rapport som ble publisert denne uken i tidsskriftet Nature.

– Det betyr at for så lenge som 3,7 milliarder år siden, var jordas mikrobielle liv allerede mangfoldig. Dette mangfoldet viser at livet oppstod etter bare noen få hundre millioner år av jordas egen eksistens. Det er i tråd med biologers beregninger av hvor gammel livets genetiske kode virkelig er, sier han.

Prekambriske stromatolitter fra Glaciar National Park i USA. Foto: P. Carrara, NPS - National Park Service, via Wikimedia Commons

Prekambriske stromatolitter fra Glaciar National Park i USA. Foto: P. Carrara, NPS – National Park Service, via Wikimedia Commons

I fjor høst ble det også rapportert om spor av liv så langt tilbake som 4,1 milliarder år. Den gang var det imidlertid funnet «fossil-lignende stein» som ga langt mindre entydige bevis.
 

Oransje himmel og grønne hav

Selve jorda er omtrent 4,5 milliarder år gammel. Fortsatt på den tiden da livet oppstod, var planeten vår svært annerledes fra slik vi kjenner den i dag.

– Det var svarte kontinenter, grønne hav og en oransje himmel, sier Martin VanKranendonk fra University of New South Wales, ifølge Phys.org.

Han forklarer det blant annet ved at kontinentene ikke var dekket av planter, som kunne gi oksygen (og et blåskjær) til atmosfæren, men snarere av lava – mens store mengder jern ga grønnfargen til havene.

Forskerne hevder for øvrig at funnet – eller nærmere bestemt lærdommen derfra – også kan hjelpe oss i letingen etter liv på Mars.

Og – apropos! Den nye tv-serien «Mars» kommer i november på NatGeo:

 

Toppbildet: Illustrasjonsfoto, Pixabay (offentlig eiendom). Fossilene ble funnet på Grønland der isen har trukket seg tilbake. 

National Geographic