Forrige uke skrev Natgeobloggen om hete rykter og en artikkel i det tyske magasinet Der Spiegel.

Ryktene gikk ut på at astronomer skulle ha klart å finne en eksoplanet som gikk i bane rundt vår nærmeste stjerne utenfor solsystemet.

Nå er ryktene bekreftet — Og internett holder på å gå av skaftet i ren begeistring.

Planeten kretser rundt vår aller nærmeste stjerne, Proxima Centauri.

En av grunnene til at dette er SVÆÆÆRT SPENNENDE er rett og slett avstanden

Som vi skrev forrige uke, når man leser om universet kan man lett bli «blind» for de enorme tallene, mengdene, massene og avstandene man opererer med.

Utsagn av typen «den aktuelle galaksen ligger tre milliarder lysår fra jorden…» blir dagligdags.

Derfor er det ekstra spesielt å lese om en potensielt banebrytende oppdagelse rundt en stjerne som befinner seg «kun» fire lysår fra jorden.

Eller 4,2 for å være mer nøyaktig — Et lite museskritt i kosmologisk sammenheng.

Denne nabo-planeten er i tillegg akkurat varm nok til at den kan ha flytende vann på overflaten, den er mest sannsynlig laget av stein, og hvis astronomene har rett kan det også hende at planeten faktisk har en atmosfære.

Foreløpig har planeten fått navnet Proxima B, og seriøse folk snakker nå åpent om at denne planeten kan være den nærmeste kilden til liv utenfor vårt eget solsystem.

Proxima Centauri er en såkalt «rød dverg» og er relativt liten med en kjølig kjerne. Overflatetemperaturen er regnet til å være rundt 2670 grader Kelvin.

Stjernen er omtrent en syvendedel så stor som solen og ble oppdaget for 101 år siden av astronomen Robert Innes i Sør-Afrika.

Slik ser den ut fra romteleskopet Hubble:

New shot of Proxima Centauri, our nearest neighbour.jpg

Ser du noen planeter? Nei. Proxima Centauri ligger i stjernebildet Kentauren og kretser rundt hovedstjernen Alfa Centauri med en omløpstid på rundt en million år.

Planeten ble funnet ved å nøye observere stjerne Proxima Centauri over tid. Etter en periode la forskerne merke til et mønster. Hver 11,2 dager skjedde det noe med stjernens lysstyrke.

Den endret seg svakt. 

Da dette gjentok seg hver 11. dag forstod forskerne at lysdempingen måtte skyldes en planet som kretser rundt stjernen med en omløpstid på 11 dager.

I tillegg observerte forskerne at Proxima Centauri beveget litt på seg hver gang planeten gikk rundt. Denne  lille bevegelsen har forskerne brukt til å kalkulere seg frem til hvor stor og tung planeten Proxima B må være.

Via Popular Mechanics

Bilder: ESO/M. Kornmesser

National Geographic