I det iskalde verdensrommet utenfor Saturn finnes en måne dekket av is, kalt Enceladus. Basert på analyser av data fra romsonden Cassini kan NASA likevel nå melde om et virkelig spennende funn: isen er bare en skorpe, og nedenfor finnes det flytende vann.

Mye vann: det er et helt hav som spenner om hele månen under skorpa, og ligger mellom det ytre islaget og en indre kjerne av stein.

Diagram over Enceladus. Foto: NASA/JPL-Caltech

Diagram over Enceladus. Foto: NASA/JPL-Caltech

Enceladus (tenk på enchiladas, så glemmer du det ikke) er den sjette største av over 60 måner rundt Saturn. Den har en diameter på 510 kilometer, som bare er en tiendedel av storebroren Titan. Det er også langt mindre enn for eksempel Plutos måne/kompanjong Charon, eller dvergplaneten Ceres (den med de mystiske, lysende flekkene).

Månen er kanskje ikke så stor, men den har alltid vært spennende. Allerede i 1981 viste nærbilder fra Voyager 2 at selv om deler av månen er full av kratre, er det også store områder av speilblank is som må ha vært formet relativt nylig. Den glatte overflaten og geyser-aktivitet rundt den sydlige polen viser at planeten fortsatt er geologisk aktiv.

annonse
native

Bekreftelsen på at aktiviteten må skyldes et underjordisk hav, er at hele overflaten har en viss slingring frem og tilbake; den er ikke i ro. Eneste forklaring, basert på modeller fra dataen fra Cassini, er at månen ikke er frossen tvers igjennom, men at det finnes flytende vann nedenfor skorpa.

NB: Det har lenge vært klart at det finnes flytende vann her. Det som nå er bekreftet, er at det ikke er snakk om en underjordisk innsjø, men et globalt hav.


– Dette var et vanskelig problem. Det har krevd flere år med observasjoner og beregninger på tvers av et vidt spekter av fagfelt, men vi er trygge på at vi endelig har kommet frem til riktig svar, sier Peter Thomas i pressemeldingen fra NASA. Han er del av Cassini-teamet på Cornell-universitetet, og er ansvarlig for den vitenskapelige rapporten der funnene legges frem.

Cassini kom frem til Saturn i 2004, og materialet som er brukt i denne studien er samlet inn over en periode på syv år.

Men hva skyldes det? Enceladus har jo ingen varm, flytende kjerne slik som jorda. Snarere er det tyngdekraften fra massive Saturn som trekker på den lille månen etter hvert som den går i bane. Tidekreftene fra planeten gjør at den blir strukket og tøyd, og det er friksjonen som skaper varme – akkurat som at det blir varmt om du gnikker hendende dine hurtig mot hverandre.

Det du kanskje venter på å lese, er følgende: at dersom utenomjordisk liv fungerer på samme måte som her, så finnes det der det er vann. Enceladus seiler dermed frem som en virkelig het kandidat for å finne livsformer i solsystemet.

Det er flere andre kandidater. I mars skrev vi at Jupiters måner Ganymedes har mer saltvann enn det finnes på jorda. Ikke minst har vi Europa, dit NASA akkurat nå planlegger et storstilt, ubemannet oppdrag – der det finnes både oksygen og flytende vann.

Cassini, som ble skutt opp i 1997, er fortsatt aktiv. Den 28. oktober skal den fly forbi Enceladus med en avstand på bare 49 kilometer, og samle data og bilder som kan gi oss enda flere spennende svar og innsikter.

Den norske astrofysikeren Jostein Kristiansen skrev forresten en artikkel om muligheten for liv på Enceladus allerede i 2011, som du kan lese her.

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.