Det er med ledende vitenskapsfolk i ryggen – slike som Stephen Hawking og Ann Druyan – at den russiske internett-gründeren Yuri Milner vier nesten en milliard av sin formue til å lete etter utenomjordisk intelligens.

En slik leteaksjon har allerede vært organisert i over 50 år, under paraplyen SETI (Serch for Extra-Terrestrial Intelligence). Men en skikkelig omfattende satsing har vært hemskodd av mangler på utstyr og midler.

Det er dette Milner vil endre. Stormannsgalskap, tenker du kanskje – men dét er ikke nødvendigvis rettferdig:

– I et uendelig univers er det nødt til å finnes mer liv. Det finnes ikke noe større spørsmål, og det er på tide å gå inn for å finne svaret, sa Stephen Hawking under pressekonferansen som annonserte initiativet i går. Det skriver Nature.

En bestemt analogi blir ofte brukt om manglene på resultater hittil i letingen. Nemlig at hvis du henter et glass med vann opp av havet og ikke finner delfiner eller blåhval oppi der, så betyr det ikke at de ikke eksisterer.

I det havet som er vår galakse – for ikke å snakke om hele universet med de milliardene av flere galakser der ute – har vi knapt nok hentet opp en dråpe.

For universet er ubegripelig stort, og det er ennå utrolig mye som må eksistere der ute, men som vi ikke har sett eller hørt.

Les også: Bør vi egentlig prøve å få kontakt med utenomjordiske vesener?

giphy

Investeringen teller 100 millioner dollar over en tiårsperiode, godt og vel 800 mill. kroner med dagens kurs. Pengene skal finansiere bruken av noen av verdens beste radio– og optiske teleskoper, fra og med neste år.

– Vi har typisk fått bruke teleskoper 24-36 timer i året, men nå vil vi i stedet få tusener av timer på det beste utstyret, sier SETI-forskeren Andrew Siemion fra Universitetet i California, Berkeley.

Programmet, som er døpt Breakthrough Listen, er overlegent det største som er viet til letingen etter utenomjordisk liv, sammenlignet med de noen-hundre-tusen dollar som årlig er samlet inn til nå gjennom private gaver. Det skal nevnes at NASA riktignok var inne og støtte SETI noen år på 90-tallet.

Pengene kommer altså fra Yuri Milner, en investor som har bygd formuen sin på tjenester som Facebook, Zynga og Spotify. En fyr med teft for å legge pengene på rett plass, altså.

Men han er også en lidenskapelig vitenskapsentusiast.

Han er blant annet medgrunnlegger av Breakthrough-prisene, tre ulike årlige utdelinger som hedrer – og gir en anselig slump med penger – til fremragende vitenskapsfolk innen livsvitenskap, fysikk og matematikk.

Når han nå investerer i letingen etter utenomjordisk intelligens, innrømmer Milner selv at han ikke er skråsikker på at de får resultater. Men han ser verdien i prosjektet uansett:

– Det er ganske sannsynlig at vi ikke finner noe som helst, sier han, og legger til:

– Men om ti års tid vil det ha skjedd enda flere fremskritt, og da kan vi klekke ut en annen strategi for de neste ti årene av prosjektet, og så kanskje de neste ti etter det igjen.

Vi skal kanskje ha litt flaks. Men om vi lytter hardt og lenge, hvem vet hva vi vil høre?

 

Toppbildet: CSIRO/David McClenaghan via ScienceImage.

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.