Fem milliarder kilometer herfra, dypt inne i mørket av solsystemet, finnes det et lite, kuleformet objekt med areal omtrent på størrelse med Russland.

Det var imponerende nok at Clyve Tombaugh klarte å finne Pluto med et romteleskop i 1930. Mon tro om han i sine villeste fantasier forestilte seg at vi mindre enn 100 år senere skulle sende en romsonde dit? (Og det for øvrig med en plakett og kapsel med Tombaughs aske om bord …).

Det er det som skjer i dag, når NASA-romsonden New Horizons blir den første noensinne til å passere den fjerne dvergplaneten. Det er ni år, fem måneder og 25 dager siden den ble skutt opp fra Cape Canaveral i Florida, her på jorda – og vi har gledet oss siden.

Her er alt du trenger å vite om Pluto og hva vi håper på å finne der. Og hele historien om New Horizons og den lange reisen, kan du oppleve i programmet «Veien til Pluto», som går på National Geographic Channel fra klokka 21.00 i kveld.

NB: Se faktaboks om Pluto helt nederst i artikkelen.

info

På det nærmeste i dag vil sonden passere 12 500 kilometer fra dvergplaneten. Det skjer klokka 13.49, norsk tid.

Det høres kanskje langt ut, men til sammenligning er det drøyt 380 000 kilometer fra jorda til månen – og bort dit kan du se detaljer selv med en helt vanlig kikkert. Alle bilder du har sett til nå er tatt fra vel over en million kilometers avstand, for det var først i natt at den kom nærmere enn som så.

Den reiser nemlig i 50 000 km/t.

Her om dagen tok sonden for eksempel dette bildet, som viser at planeten kan ha klipper og kratere. Med New Horizons ønsker vi å få svar på om det er geologisk aktivitet der. Slik som isvulkaner – eller kanskje til og med et flytende hav under overflaten.

Dette bildet av Pluto, tatt av New Horizons lørdag 11. juli, viser mulige klipper og kratere på dvergplaneten. Foto: NASA/JHUAPL/SWRI

Dette bildet av Pluto, tatt av New Horizons lørdag 11. juli, viser mulige klipper og kratere på dvergplaneten. Foto: NASA/JHUAPL/SWRI

Vil vil også prøve å forklare de lyse og mørke områdene som skaper sterke kontraster på dvergplaneten. Her kan du se dem forme et enormt hjerte:

Dette bildet, tatt 7. juli, viser et stort hjerte-formet, lyst område på overflaten. Foto: NASA

Dette bildet, tatt 7. juli, viser et stort hjerte-formet, lyst område på overflaten. Foto: NASA

Pluto er det største objektet i Kuiperbeltet – et enormt, lite utforsket område av solsystemet utenfor Neptun. New Horizons er første gang vi får utforsket objekter der ute på kloss hold. Men det kan også bli den siste.

– Verken vi eller noen annen romfartsorganisasjon har noen foreliggende planer om det (et nytt oppdrag til Pluto eller Kuiperbeltet, red.anm.), sier Alan Stern, vitenskapelig sjef for prosjektet hos NASA, til Scientific American.

– Hvorvidt vi reiser tilbake avhenger faktisk av hva New Horizons finner, og hvordan dette måtte endre prioriteringene våre innenfor planetforskningen, sier han.

I alle fall inntil videre, så er dette oppdraget med andre ord helt unikt.

Foto: NASA/National Geographic Channel

New Horizons under konstruksjon. Hele sonden er på størrelse med et flygel. Foto: NASA/National Geographic Channel

New Horizons satt en ny fartsrekord da den ble skutt opp i 2006. Da den passerte Jupiter året etter (og Pluto i mellomtiden hadde mistet sin planetstatus), så var banen lagt opp slik at sonden ble slynget videre ut i rommet av gasskjempens tyngdekraft.

Etter å ha testet de vitenskapelige instrumentene på Jupiter, gikk sonden da inn i dvale mens den fòr ut i rommet i en hastighet på over 80 000 km/t, relativt til sola. Den har bremset opp litt igjen siden da, og først i dag er den altså fremme.

Men den reiser fortsatt i et enormt tempo, og kan derfor ikke lande på dvergplaneten, men vil fyke tvers igjennom det lille systemet med Pluto og dens fem kjente måner – forhåpentligvis uten å kollidere i noen av dem.

Bilder og annen data vil strømme tilbake til jorda kontinuerlig de neste timene og dagene, med 4,5 timers forsinkelse.

For mer informasjon om Pluto og oppdraget kan du sjekke ut denne spillelisten med syv korte videosnutter, som for anledningen er laget av NASA:


Vi har allerede fulgt med på New Horizons’ siste etappe de siste dagene her på Natgeobloggen.no.

Forrige helg, mens amerikanerne feiret sin nasjonaldag den 4. juli, var det et øyeblikks krisestemning hos NASA, da de plutselig mistet kommunikasjonen med romsonden.

Feilen var heldigvis ikke mer alvorlig enn at den bare noen dager senere kunne sende hjem noen helt fantastiske nye bilder av Pluto og månen Charon. Slik som dette:

Foto: NASA-JHUAPL-SWRI

Foto: NASA-JHUAPL-SWRI

Det vi får se i dag, vil likevel overgå alt vi har sett til nå.

Sonden vil nå bevege seg videre inn i rommet, innenfor stjernebildet Skytten, som dessverre for oss nordboere bare er synlig sør for ekvator. Du kunne selvsagt ikke sett New Horizons eller Pluto likevel, annet enn å se opp og dagdrømme.

Men der ute er det altså et moderne, fullt fungerende vitenskapelig instrument, som på noen timer kan sende tilbake fantastiske nærbilder av en ubegripelig fjern dvergplanet. Det er litt av en bragd.

 

Hele historien om New Horizons og dens reise langt forbi verdens ende, kan du se på National Geographic Channel i kveld fra klokka 21.00. Da viser vi spesialen «Veien til Pluto».

Følg også med videre her på Natgeobloggen.nofor de siste bildene og nyhetene fra New Horizons – og for den saks skyld fra andre teleskoper og romsonder som utforsker ukjent territorium nært og fjernt ute i verdensrommet. 

 

Fakta om Pluto:

  • Ble først oppdaget av Clyde Tombaugh ved Lowell-observatoriet i Arizona, 18. februar 1930.
  • Er oppkalt etter Pluto, romernes variant av Hades – den greske gud for underverdenen. Den har i tur gitt navn til hunden til Mikke Mus og det radioaktive grunnstoffet plutonium (akkurat som at uranium er oppkalt etter Uranus).
  • Avstanden til sola varierer mellom 4,4 og 7,4 milliarder km, fordi banen er svært eksentrisk (Pluto var mellom 1979 og 1999 nærmere enn Neptun); har en omløpstid på 248 år.
  • Plutos radius var antatt å være cirka 1150 km, men New Horizons har vist at den er større enn antatt: cirka 1185 km. Det er Plutos atmosfære som har gjort det vanskelig med nøyaktige målinger fra større avstand.
  • Det gir et overflateareal på 17,6 millioner km – som gjør den litt større enn Russland, men under halvparten av månen.
  • Månen Charon har nesten halvparten av Plutos diameter, og er relativt sett så stor at disse har blitt foreslått som et dobbeltsystem av planeter, i stedet for én (dverg)planet og én måne. Pluto har også minst fire mindre måner.
  • Hvis sola var en halvmeter på tvers, ville jorda vært under en halv centimeter bred, og Pluto bare et punktum – over 200 meter unna.
  • Ble omdefinert som en dvergplanet i 2006, etter at flere lignende objekter var blitt oppdaget (blant annet den noe større Eris), og den ikke møtte de nye kravene for planetstatus.

Etter New Horizons vil listen over fakta bli adskillig lengre.

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.