At det finnes utenomjordisk liv er overveiende sannsynlig, også i vårt eget solsystem.

Men de håndfaste bevisene for dette mangler – inntil videre. Nå tror NASA at vi bare er noen år unna å kunne påvise livsformer utenfor vår egen planet.

– Jeg tror vi kommer til å ha sterke indikasjoner på at det finnes liv utenfor jorda innen et tiår, og jeg tror vi kommer til å få endelige bevis innen 20 til 30 år, sier NASAs sjefsforsker Ellen Stofan ifølge nyhetsbyrået AP.

John Grunsfeld, tidligere astronaut og nå en av sjefene for NASAs romforskningsprogram, deler Stofans optimisme – i hvert fall til en viss grad.

– Jeg tror vi er én generasjon unna i vårt solsystem, enten vi snakker om en isbelagt måne eller på Mars, og én generasjon unna på en planet rundt en nærliggende stjerne, sier han til AP.

14795674448_fa4b98c93b_z

NASA-panelet under gårsdagens pressemøte. Ellen Stofan er lengst til venstre,mens Jon Grunsfeld sitter ved hennes side. FOTO: NASA

Det er en svimlende tanke, med tanke på alle mulighetene slike oppdagelser kan innebære.

Vi har tidligere skrevet om et par av stedene NASA vurderer som de heteste kandidatene for utenomjordisk liv – blant annet Europa, den minste av Jupiters fire galileiske måner.

Europa er dekket av is, men under skorpa later det til å være flytende vann. Selv om Europa er langt mindre enn jorda, kan det faktisk være dobbelt så mye vann der som i alle jordas hav.

En annen galileisk måne er Ganymedes, den største månen i solsystemet. Ganymedes har en diameter på 528 mil, og er dermed større enn planeten Merkur, selv om Merkur riktignok er mer massiv.

Den er også langt større enn dvergplanetene Pluto og Ceres, som begge for aller første gang får besøk av romsonder fra NASA nå i år (se infografikk i bunnen for å se kandidatene som NASA vurderer).

Illustrasjon Ganymedes med polarlys. Jupiter i bakgrunnen. Klikk for større versjon. Illustrasjon: NASA, ESA, G. Bacon (STScI)

Illustrasjon Ganymedes med polarlys. Jupiter i bakgrunnen. Klikk for større versjon. Illustrasjon: NASA, ESA, G. Bacon (STScI)

Hva så med Mars?

NASA-forsker Ellen Stofan tror vi trenger et bemannet oppdrag til den røde planeten for å finne tegn på liv, og det planlegges først etter 2030. Først og fremst ser man etter forhenværende (ikke nåværende) liv, da planeten sannsynligvis hadde flytende vann på overflaten i fortiden.

– Jeg er en feltgeolog – jeg drar ut for å knuse steiner og lete etter fossiler. De er vanskelig å finne. Så jeg har en mistanke om at det trengs mennesker på Mars’ overflate – geologer, astrobiologer, kjemikere – for å finne bevis som vi kan ta med tilbake til jorda slik at forskerne her får noe å krangle om, sier hun.

Etter planen er det Orion som skal ta oss til Mars, og i desember ble det foretatt en prøveflygning du kan lese mer om her.

At det er stor sannsynlighet for at det finnes utenomjordisk liv har som sagt vært et viktig vitenskapelig prinsipp helt siden 1950-tallet, og teorien ble forsterket da funn fra Kepler-teleskopet i 2013 antydet at det kan finnes så mange som 40 milliarder planeter som har fellestrekk med jorda rundt stjernene i Melkeveien.

Å kunne besøke én av disse er vi imidlertid langt, langt unna (bokstavelig talt).

Den nærmeste stjernen fra jorda er 4,2 lysår unna – og med samme hastighet som dagens romferger oppnår ville det tatt 150 000 år å reise dit.

Det store spørsmålet vedrørende planeter som ligger langt unna, er jo også om det kan ha oppstått intelligent liv på noen av dem. Og videre – om det er lurt å kontakte dem.

Uansett går romforskningen inn i en fryktelig spennende tid.

(Klikk på bildet for en større versjon):

nassa224

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.