Den største månen i solsystemet heter Ganymedes, og går i bane rundt Jupiter. Astronomer som studerer Ganymedes har nå kommet frem til noe veldig spennende – at månen sannsynligvis har et digert hav under overflaten.

Og det rommer mer saltvann enn det finnes i alle jordas hav til sammen.

– Solsystemet begynner å virke som et rimelig bløtt sted, sier Jim Green på en pressekonferanse, ifølge Scientific American. Han er sjef for planetarisk forskning hos NASA.

Vannet på Ganymedes ligger gjemt under et tykt lag av is, men det er også tegn til at deler av overflaten har vært oversvømt. Vannet kan være så mye som 100 kilometer dypt, tror forskerne.

Det gjør månen til et av de mest spennende stedene i solsystemet for å lete etter levende organismer.

Les også: Så lenge ville du overlevd på de andre planetene i solsystemet.

Illustrasjon Ganymedes med polarlys. Jupiter i bakgrunnen. Klikk for større versjon. Illustrasjon: NASA, ESA, G. Bacon (STScI)

Illustrasjon Ganymedes med polarlys. Jupiter i bakgrunnen. Klikk for større versjon. Illustrasjon: NASA, ESA, G. Bacon (STScI)

Konklusjonen at det må finnes vann på Ganymedes kom som følge av en liten genistrek.

Dette er nemlig den eneste månen i solsystemet med et eget magnetfelt. Og akkurat som på jorda gjør dette at det dannes polarlys, eller auroraer, i møte med ladde partikler fra sola. Dette er et fenomen vi kjenner godt til her i Norge – nordlys, altså.

Samtidig befinner Ganymedes seg innenfor Jupiters eget magnetfelt. En ting som kan avsløre mye om Ganymedes’ indre struktur, er å studere hvordan magnetfeltet til Jupiter påvirker månens polarlys. Det var dette Joachim Staur ved Universitetet i Köln innså, i et eureka-øyeblikk:

– Jeg satt og lurte på hvordan vi kan utnytte teleskoper på flere måter. Finnes det noen måte å bruke teleskoper til å studere innsiden av et planetlignende legeme? Så slo det meg. Polarlys!

Det sier han i en pressemelding fra Hubble-teleskopets sider (via IFLScience). Det var bilder i ultrafiolett lys tatt av Hubble, det foreløpig kraftigste teleskopet i rommet, som ble brukt i studien.

– Polarlyset er kontrollert av magnetfeltet, så om du observerer dem på riktig måte kan du lære mye om magnetfeltet. Og hvis du forstår magnetfeltet, så vet du også noe om månens indre, forklarer Staur.

I studien han ledet, analyserte de interaksjonene mellom Jupiter og Ganymedes’ magnetfelt. Det de så er at påvirkningen fra Jupiter var langt mindre enn forventet, dersom en antar at månens indre er solid, eller frossen. Men om månens indre består av store mengder flyende vann, da stemmer regnestykket overens med det som er observert.

For mer om studien kan du sjekke ut en lang diskusjon i videoen under.

Les også: Denne lille prikken er vårt hjem. Nå fyller tidenes mest berømte rombilde 25 år.

At det finnes hav på Ganymedes ble foreslått allerede på 70-tallet, og mistanken ble forsterket da sonden Galileo oppdaget månens magnetfelt i 2002. Det virker nå sannsynlig at det stemmer.

I så fall blir Ganymedes en het kandidat til å lete etter spor av liv.

Både NASA og ESA planlegger nye sonder til å utforske Jupiters måner. Den aller sterkeste kandidaten til å finne liv i solsystemet regnes for å være Ganymedes’ lillesøster Europa, som du kan lese mer om her.

Ganymedes har en diameter på 528 mil, og er dermed større enn planeten Merkur, selv om Merkur riktignok er mer massiv.

Den er også langt større enn dvergplanetene Pluto og Ceres, som begge for aller første gang får besøk av romsonder fra NASA nå i år. Klikk her for mer om oppdraget til Pluto, og her for å lese mer om Ceres (og dennes merkelige, lysende flekker).

Solsystemet vårt fortsetter å overraske, og vi venter i spenning på hva de vil finne.

 

NB: For deg som er interessert i verdensrommet kommer det en egen Astrokveld på National Geographic Channel 22. april kl. 20.00. Hold av kvelden!

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.