De vakre ringene rundt planeten Saturn er mektig fascinerende. De også enormt store, men likevel blir de ganske puslete sammenlignet med det som nå har blitt funnet i et annet solsystem.

Rundt den unge, sol-lignende stjerna J1407 har man nemlig nå funnet en «Super-Saturn» med ringer som har 200 ganger så stor diameter.

Den aktuelle planeten, teknisk sett kalt J1407b, ble først observert i 2007, da SuperWASP-prosjektet rett blikket mot dette unge solsystemet.

Det er Rochester-universitetet i USA som nå rapporterer om spennende nye innsikter, etter at de har gjennomgått data fra flere observasjoner sammen med forskere fra Leiden-observatoriet i Nederland (via Universe Today).

Teleskoper kan ikke se J1407b direkte. I stedet bruker man avanserte målinger av «formørkelsen» planeten skapte, da den kom mellom stjerna si og våre kameraer på jorda. Variasjonene i lysstyrke fra stjerna blir tegnet som en kurve (se animasjon ovenfor, fra Matthew Kenworthy på Vimeo).

– Detaljene vi ser i kurven er utrolige. Formørkelsen varte i flere uker, men som følge av ringenes struktur, så vi hurtige endringer på bare noen titalls minutter, sier Matthew Kenworthy fra Leiden-observatoriet, som ledet analysen av dataen.

– Stjerna er altfor langt unna til at vi kan se ringene direkte, men vi klarte å lage en detaljert modell basert på variasjoner i lyset fra stjerna, etter hvert som det passerte gjennom ringsystemet. Hvis vi kunne byttet ut Saturns ringer med dem fra J1407b, da ville de vært klart synlige på nattehimmelen, mange ganger større enn fullmånen, sier Kenworthy til Rochester-pressen.

I skumringen ville du enkelt kunne fange dem med en mobilkamera, noe slikt som det her:

Slik kunne det sett ut om disse ringene tilhørte vår egen Saturn. Foto: M. Kenworthy/Leiden

Slik kunne det sett ut om disse ringene tilhørte vår egen Saturn. Foto: M. Kenworthy/Leiden

Dataen tyder på at ringsystemet sin diameter er 1,2 astronomiske enheter, altså større enn avstanden fra jorda til sola (tygg litt på det!).

Inne i ringene synes det å være minst én glippe, renset for støv og is. Det tyder på at det er en måne der, som har ryddet denne banen. Denne månen kan være så stor som jorda eller større, ifølge Kenworthy – og med omløpstid på to år rundt moderplaneten. Siden dette stjernesystemet ennå er ungt, tyder det på at flere måner kan være i ferd med å formes der.

– I flere tiår har vitenskapsmiljøet hatt en teori om at planeter som Jupiter og Saturn på et tidlig stadium ville hatt slike skiver rundt seg, som ledet til formasjonen av naturlige satellitter, sier Eric Mamajec fra Rochester-universitetet.

Dette er likevel første gang man observerer en slik skive. Mamajek lurer på om det vi ser her formasjonen av måner rundt denne massive planeten. Over de neste millionene av år kan skiven tynnes ut, og materialet samles opp i enkelte slike naturlige satellitter.

Stjerna J1407 er litt mindre enn vår egen sol, og bare 16 millioner år gammel (sola, til sammenligning, har lyst opp nabolaget vårt i 4,6 milliarder år).

Studien av eksoplaneter (også kalt ekstrasolare planeter; fra gresk ekso, «utenfor») er ennå ungt. Ettersom disse er svært vanskelig å få øye på, er det bare 20 år siden vi kunne bekrefte at de faktisk finnes. Se videoen over for en kjapp presentasjon for hvordan man går frem for å lete.

Fordi svært få av disse er mulig å observere direkte med teleskoper, er formørkelser av moderstjerna en av flere metoder som er hyppig brukt for å finne dem.

Dette forutsetter riktignok at planeten passerer direkte i vår synslinje mot stjerna, noe som utelukker over 99 % av kandidatene. Det gjør også at det er enklest å finne store planeter som ligger nært til stjerna, noe som reflekteres i funnene som er gjort (inkludert J1407b).

En annen metode er å bruke dopplereffekten. Enkelt forklart: se for deg at du knyter en snor i en tennisball, og svinger den rundt og rundt parallelt med hodet ditt. Ikke bare ballen, men også hodet ditt vil bevege seg – det vil vingle litt frem og tilbake for å følge bevegelsen.

På samme måte vil ikke en stjerne stå i ro når den har planeter rundt seg, men vil selv gå i en liten bane rundt deres felles midtpunkt. Det er denne bevegelsen vi kan måle med dopplereffekten, gjennom å se på bølgelengdene i lyset fra stjerna etter hvert som den beveger seg.

Siden 1995 har astronomer bekreftet over 1800 eksoplaneter, og anslår at det finnes milliarder av milliarder flere som skjuler seg i mørket. Hvem vet når vi finner en som minner om jorda og yrer av liv?

Den opprinnelige rapporten for «Super-Saturn» finnes her.

 

Illustrasjon: Ron Miller (brukt med tillatelse)

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.