Hvis du vokste opp på 90-tallet eller tidligere lærte du på skolen at det er ni planeter i solsystemet. Det var først i 2006 at den ytterste av dem, Pluto, ble degradert til en «dvergplanet» – en av flere slike som går i bane rundt sola.

Det er likevel noe spesielt med Pluto, og i år skal vi få de aller første nærbildene av denne sagnomsuste isklumpen. Romsonden «New Horizons» ble i desember vekket fra sin dvale, etter ni års ferd utover i solsystemet. Hvert eneste sekund kommer den nå 15 kilometer nærmere sitt mål.

Og denne helgen startet den for alvor å knipse bilder.

New Horizons vil være på sitt aller nærmeste den 14. juli (den har fortsatt omkring 200 millioner kilometer igjen til Pluto). En ser for seg at den da kan finne en dvergplanet som ser ut omtrent som på bildet nedenfor.

Les også: Verdensrommet i 2015: Her er hendelsene vi gleder oss mest til.

Slik kan Pluto se ut. Charon og sola i bakgrunnen. Klikk på bildet for større versjon. Illustrasjon: ESO/L. Calçada, cc-lisens 4,0.

Slik kan Pluto se ut. Charon og sola i bakgrunnen. Klikk på bildet for større versjon. Illustrasjon: ESO/L. Calçada/Wikimedia Commons, cc-lisens 4,0.

Det er ni år og én uke siden NASA skjøt opp New Horizons fra Cape Canaveral, den 19. januar 2006. Sonden satte i vei med en hastighet på svimlende 58 536 km/t, en fartsrekord det står respekt av.

Det er nødvendig når den skal reise 7,5 milliarder kilometer. Dette er første gang vi sender en sonde til å møte et objekt som er så langt unna. På veien har New Horizons blant annet knipset noen bilder og gjort målinger av Jupiter, men ellers har den tilbragt mye av tiden i dvale.

Forrige sommer ble den midlertidig vekket for å gjøre en justering i kursen, og klipset da disse bildene av Pluto og den største månen, Charon, fra cirka 425 millioner kilometers avstand:

NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute - http://pluto.jhuapl.edu/gallery/sciencePhotos/image.php?gallery_id=2&image_id=102

Foto: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Den 6. desember ble fartøyet vekket for alvor, og har begynt sine observasjoner. I går, 25. januar, startet det avanserte langdistansekameraet «LORRI» å knipse bilder, de første av flere hundre det skal ta mens sonden nærmer seg. Først i mai kan vi vente å se særlig til detaljer, men bildene er spesielt viktige for å navigere med maksimal presisjon.

De overordnede målene med oppdraget er å karakterisere Pluto og Charons geologi, form og struktur, og deres kjemiske oppbygning på overflaten. Den skal også studere Plutos atmosfære.

Dette er første prioritet, men de syv vitenskapelige instrumentene om bord fartøyet skal utføre en rekke andre observasjoner. For eksempel overflatetemperaturer, se om det finnes noen atmosfære rundt Charon, og å få en kikk på de andre månene: Nix, Hydra, Kerberos og Styx. Instrumentene virker fra ulike avstander, og følger nå en nøye planlagt rutine for å få mest mulig ut av denne unike muligheten.

For noen dager siden la NASA forresten ut denne animasjonen av hele reisen:

Les også: Wow! Denne kortfilmen tok pusten fra oss. En flottere visjon for solsystemet vårt har du nok aldri sett

Etter at New Horizons passerer Pluto i juli, kan oppdraget potensielt fortsette i noen få år til, dersom NASA har penger og ressurser til å sikte sonden inn mot et eller flere objekter lenger ute i Kuiper-beltet.

Oppdraget er det første av NASA sitt New Frontiers-program. Neste ut er romsonden Juno, som etter planen skal gå inn i bane rundt Jupiter neste år. Allerede i år, som del av et annet program, vil vi også utforske dvergplaneten Ceres, som befinner seg i asteroidebeltet mellom Mars og Jupiter.

Les mer om New Horizons hos NASA.

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.