– Om du ser for lenge på en sideruller kan du bli gal, sier Daniel Goldman, fysiker ved Georgia Institute of Technology.

Han snakker om slangearten siderullere – eller «sidewinder» – som lenge har vært et av naturens mysterier. Måten de slanger seg sidelengs, og gjerne opp sanddyner er unikt i naturen.

Først nå har forskerne klart å etterligne bevegelsene, ifølge Science Magazine.

Utgangspunktet var en arkeologisk utgraving i 2011, da robotolog Howie Choset ved Carnegie Mellon University i Pittsburgh hadde laget en slangerobot som skulle kunne ta seg frem i trange, rastruede huler i Egypt – for farlige for mennesker – på jakt etter antikke etterlevninger.

Den første roboten klarte mye, men slet veldig med sandhaugene i hulene, og kom seg aldri helt frem. Den var modellert etter slanger som hoggormer, som også i naturen har problemer med porøse materialer.

Goldman spesialiserer seg på hvordan dyr beveger seg gjennom sand og lignende underlag, og gjorde sammen med en doktorgradsstudent et prosjekt hvor de fokuserte på slangers bevegelser – med seks ulike siderullere. Prosjektet var et samarbeid mellom CMU, Georgia Tech, og dyrehagen Zoo Atlanta.

Resultatet viste at siderullere har 25 prosent av kroppen i kontakt med sanden på flat mark, i en 10° helning har de 40 prosent, og med 30° helning øker det til 45 prosent.

Balansen er viktig. For mye kontakt med underlaget fører til at slangen ikke klarer å klatre, for lite kontakt fører til at slangen sklir nedover under egen vekt. To bølger må bevege slangen samtidig, både horisontalt og vertikalt.

– Ved å leke oss med disse to bølgene kan vi til og med få slangerobotene til å gjøre ting selv slangene ikke kan gjøre, sier Howie Choset.

Roboten, som heter Elizabeth, kan brukes til andre ting enn arkeologiske utgravinger. Choset forespeiler blant annet hvordan de kan brukes i gruslagte områder som er farlig for mennesker – som katastrofeområder, nedraste bygninger, eller ved inspeksjon av atomkraftverk.

– Arkeologi er som å være et redningsmannskap – bare at alle har vært døde i tusenvis av år, så det er ingen hast, sier Choset.

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.