I dag slipper amerikanere i 23 stater å gå på jobb, heldiggrisene. Grunnen er Columbus Day, feiringen av Christofer Columbus – mannen som «oppdaget Amerika» i jakten på ny sjøvei til India.

I ettertid har det meste ved Columbus og hans arv blitt gjenstand for voldsomme diskusjoner, og i dag er det først om fremst amerikanere av italiensk herkomst som feirer dagen med stor iver. Konflikten mellom italienernes stolthet over Columbus og urbefolkningens behov for å markere brutaliteten ved de historiske hendelsene har blant annet vært tematisert i en episode av «The Sopranos».

I USA blir han altså feiret med sin egen dag, den andre mandagen i oktober, som skal ha vært rundt tiden han ankom kontinentet for første gang i 1492 (rundt regnet 400 år etter Leiv Eiriksson).

På skolen ble mange av oss lært opp i at Christofer Columbus oppdaget at jorden var rund, men dette har vist seg å være tull fra ende til annen. Både han og dronningen av Spania var fullstendig klar over at jorden var rund på dette tidspunktet – i dag regner historikerne at dette var en allment akseptert fra 1300-tallet av.

Flere amerikanere har etter hvert begynt å spørre seg hvorfor man feirer ham i det hele tatt, nå sist ved John Oliver i nyhetssatireprogrammet «Last Week Tonight».

Taino-indianerene – som Columbus først møtte da han kom i land – ble lagt under encomienda-systemet, som tillot europeere å «ha ansvar for» beboerne, med mål om å kristne dem og sette folket i arbeid.

Om de motsatte seg arbeid eller ikke fylte gullkvotene fra kolonistene kunne de få kappet av hendene, og hengt dem rundt halsen som straff.

Ører og neser kunne bli kuttet av for stjeling, og Columbus rapporterte selv – i en bisetning – at unge jenter var ettertraktet blant mannskapet:

– 100 castellanos [myntenhet] kan like godt brukes til å kjøpe en gård som å kjøpe en kvinne. Det er nok av forhandlere som leter etter jenter; de i ni-ti-årsalderen er nå mest ettertraktet, skrev han til en venn i 1500.

Innen 1548 hadde den engang folkerike taino-befolkningen på Hispaniola – anslått til å være mellom 100 000 og 1 000 000 på begynnelsen av 1500-tallet – blitt redusert til under 500 som følge av sykdommer, slaveri og sult.

Columbus ankomst til India… nei, Amerika i 1492. (Foto: Landing of Columbus by John Vanderlyn, via public domain: http://commons.wikimedia.org/wiki/File:Landing_of_Columbus_(2).jpg#mediaviewer/File:Landing_of_Columbus_(2).jpg

Columbus ankomst til India… nei, Amerika i 1492. (Foto: Landing of Columbus by John Vanderlyn, via public domain).

– Columbus’ største oppdagelse var å gå seg fullstendig vill, og nekte å spørre etter retningen, sies det i «Last Week Tonight»-innslaget – som heller foreslår at 13. oktober kan brukes til å feire andre italienere, som Al Pacino eller Frank Sinatra.

Det er nok mange handlinger som er tillagt Columbus’ direkte styring som nok kan ha vært hans offiserers verk – alt trenger ikke å ha vært på hans direkte kommando.

Like fullt dukker det stadig opp beviser på at han hadde blodtørstige tendenser. I 2006 ble det for første gang offentliggjort en rekke dokumenter i Spania som viste at en kvinne som beskyldte Columbus for å være fra laverestående slekt ble kledd naken, fikk kuttet av tungen og paradert rundt på kolonien på et esel. Den ansvarlige var Christofer Columbus’ bror.

– Christofer gratulerte ham med å forsvare familien, beskrev den spanske historikeren Consuelo Varela til The Guardian.

Et utdrag fra Columbus-historien til «The Oatmeal».

Et utdrag fra Columbus-historien til «The Oatmeal».

Tegneserieskaper Matthew Inman, som står bak tegneserien The Oatmeal, har laget en populær stripe der han går til frontalangrep mot Columbus’ arv.

– Han oppdaget den Nye Verden på samme måte som meteorittene oppdaget dinosaurene, hevder Inman.

Inman foreslår i stedet at Columbus-hedringen avskaffes fullstendig til fordel for en feiring av Batholomé de Las Casas, en mann han mener virkelig fortjener sin egen merkedag.

Som Columbus begynte han som rik eventyrer, men endte opp som en velgjører for urbefolkningen i nærmere 50 år, frigjorde indianerslaver og motsatte seg etter hver afrikanske slaver – og er kjent som en av de første forkjemperene for menneskerettigheter.

– Christofer Columbus forlot hjemmet og fant en ny verden. Bartholomé de las Casas forlot hjemmet og fant humaniteten sin, skriver Inman.

Columbus Day er en føderal fridag som har vært omdiskutert i USA lenge, og flere byer har allerede endret navnet på dagen til Urbefolkningsdagen, Oppdagerdagen, eller andre hedringer av lokale stammer.

National Geographic

National Geographic er en troverdig og engasjerende TV-kanal med lange tradisjoner, som formidler smart underholdning. For oss handler TV om både kunnskapsformidling og underholdning – du lærer alltid noe nytt av å se på National Geographic og kanalen passer for hele familien. Du kjenner igjen den gule firkanten vår som et stempel for kvalitet, og du finner oss på skjermen verden over. National Geographic er tilgjengelig i over 440 millioner husholdninger i 171 land og på 45 språk.